Die Bots, nach denen wir suchen: Experimentieren mit Gesprächsjournalismus

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The bots we’re looking for: experimenting with conversational journalism
Artwork by Mandraste

Selbst für Juni war es ein überraschend heißer Nachmittag, als wir uns mit John Keefeim Terreiro do Paço in Lissabon trafen. Er trug ein schickes schwarzes T-Shirt, eine quadratische Brille und hatte den liebenswürdigen Blick eines Freundes, den man seit Jahren nicht mehr gesehen hat. Wir unterhielten uns kurz über Gesprächsjournalismus, Chatbots und, nur um uns daran zu erinnern, dass wir schlagende blutende Herzen haben, Keefes Kindheitstraum, Gewitter im Fernsehen vorherzusagen.

Keefe ist technischer Leiter von Bots und Machine-Learning bei Quartz, wozu auch seine Arbeit im Bot-Studio von Quartz gehört,einem Projekt, das mit Gesprächsschnittstellen, KI und anderen neuen Technologien experimentiert, die den Journalismus beeinflussen. Er war in Lissabon beim GEN-Gipfeltreffen, der weltweit größten Zusammenkunft von Journalisten, Chefredakteuren und Medieninnovatoren, um über das Gute, das Schlechte und das Hässliche der Chatbot-Welt zu sprechen.

Anfang 2016 veröffentlichte Quartz die Nachrichten-App Quartz Brief, mit einer interaktiven Oberfläche, die absichtlich an Textnachrichten erinnert und in ihrer Vertrautheit erfrischend ist. Mit einer Reihe von Kurznachrichten, die mit Fotos, Emojis und GIFS beladen sind, behaupten sie nicht, die Nachrichtenverbreitung so sehr zu revolutionieren, sondern basteln beiläufig an neuen Möglichkeiten zum Konsumieren von Nachrichten. Seitdem experimentieren sie mit Gesprächsschnittstellen und maschinellem Lernen (ein besonders interessanter Bot ist der, den sie für Westworldentwickelt haben, den wir leider nicht testen konnten, da er nur für US-Bürger bestimmt ist) und wie Konversationssoftware den Medien helfen kann, Nachrichten zu verbreiten.

Können Nachrichtenorganisationen in diesem neuen Format – in dem die Kommunikation wie mit einem Freund erfolgt, wobei man jedoch mit einer Nachrichtenorganisation kommuniziert – eine Rolle spielen? Wie kann das aussehen? Wie soll das funktionieren? Können wir das auf eine Weise tun, die tatsächlich sinnvoll und nicht nur nervtötend ist?

Sie konnten und taten es auch. Quartz Brief wurde als Apple Editors‘ Choice und eine der 10 besten iPhone Apps des Jahres 2016 ausgezeichnet. Mit über 10.000 Downloads und Benutzern, welche die App für ihre einfache Benutzeroberfläche und ihre kurzen süßen Klappentexte loben sowie für Trump Snooze – eine Funktion, die dazu dient, Nachrichten über den US-Präsidenten 24 Stunden lang stummzuschalten.

Obwohl die Oberfläche wie ein automatisierter Assistent aussieht, wird der gesamte Text tatsächlich von einem Team von Autoren und Redakteuren erstellt. Keefe glaubt, dass dies ihre größte Stärke ist:

Wie ich immer sage, ist das Geheimnis, dass die besten Bots nicht von Maschinen geschrieben werden. Sie werden von Menschen geschrieben, was erstaunlich und schön ist.

Eine neue Welle im Journalismus

Da Publikationen mit sinkenden Auflagen, organischem Traffic, Publikumsanteilen und der Suche nach neuen Möglichkeiten zur Einbindung ihres Publikums konfrontiert sind, sind dies möglicherweise einfach die Bots, die sie suchen. Trotz der jüngsten Verbreitung von Medienartikeln zu diesem Thema und der damit verbundenen Aufmerksamkeit in den verschiedenen Medien, diskutieren Journalisten und Akademiker seit Jahrzehnten die Ideen, die dem Gesprächsjournalismus zugrunde liegen.

Er wurde in den 90er Jahren zu einem besonders wichtigen Thema, als die Journalismusbewegung Public Journalism als Reaktion auf die Kritik an der Art und Weise, wie die Medien die Nachrichten ausstrahlten – insbesondere die Berichterstattung über Wahlen und die anhaltende Debatte über die Rolle des Journalismus in einer Demokratie – entstand.

Ihre Zielsetzung war sehr geradlinig, wenn auch etwas vage. Sie sollte das Engagement zwischen der Presse und den Bürgern, denen sie zu dienen gelobt hatte, erneuern und sie befähigen, sich aktiv am öffentlichen Diskurs und am bürgerlichen Leben zu beteiligen, anstatt als passive Zuschauer den Monologen der Regierungseliten gegenüberzustehen. Sie schlug im Wesentlichen eine Verschiebung vom traditionellen „Journalismus als Information“ zum „Journalismus als Gespräch“ vor, wie James Carey, Professor für Journalismus an der Columbia University und ein aktiver Unterstützer der Bewegung, es ausdrückte. Von einer allwissenden Presse, die lediglich über die Themen einer Gemeinschaft berichtete, hin zu einer, die diese Themen so gestaltet, dass Otto Normalverbraucher sie verstehen, sich damit auseinandersetzen und darauf reagieren kann.

Obwohl die Bewegung in den Redaktionen auf der ganzen Welt viel akademische Aufmerksamkeit und Unterstützung erfuhr, wurde sie erst mit der Verbreitung des World Wide Web richtig in Gang gesetzt. Mit E-Mail-Blogging, Foren, Wikipedia, Podcasting, Chat und dem Aufkommen von Social Media-Plattformen verschwanden allmählich die Grenzen. Plötzlich konnte jeder mit einem Computer, Internetzugang und einem minimalen Erkundungsvermögen Nachrichten erstellen und verteilen.

In einer Dissertation über Journalismus als Gesprächschreibt Doreen Marie Marchionni: „Das Gespräch findet nicht mehr in Leserbriefen statt, falls es das überhaupt jemals tat. Das Potenzial für Journalisten, mit gewöhnlichen Menschen zusammenzuarbeiten, scheint im 21. Jahrhundert exponentiell zu wachsen.“

Und genau hier kommen Chatbots ins Spiel.

Was ist mit der Bot-Revolution passiert?

Vor ein paar Jahren dachten viele Leute, Chatbots mit künstlicher Intelligenz seien die Zukunft der Benutzeroberflächen. „Sie sollten die neuen Websites werden. Sie waren dazu bestimmt , 99 % der Apps abzulösen“, schrieb Yuriy Oparenko, Produktdesigner bei Intercom, in einem Artikel über unsere ständige Besessenheit mit der nächsten großen Sache. „Es hätte keinen größeren Hype geben können und ich hatte absolut erwartet, dass der Hype Früchte trägt.“ Doch das tat er nicht. Zumindest nicht so, wie die Leute es vorhergesagt hätten. Aber die Zukunftsforschung ist eine fehlerhafte Wissenschaft – um nicht zu sagen, eine komplette Vergeblichkeitsübung – und es ist viel einfacher, diese entscheidenden Momente in unserer Geschichte im Nachhinein zu betrachten, als wenn sie gerade geschehen.

Yuriy Oparenko vergleicht die Bot-Revolution, die „nie stattgefunden hat“, mit dem Apple Macintosh. Er war der erste Personal Computer (bzw. der erste kommerziell brauchbare Computer), der eine grafische Benutzeroberfläche integrierte. Dies war das Ergebnis jahrzehntelanger Forschungs- und Experimentierarbeit der Informatik-Pioniere Southerland, Engelbart, Kay und seiner Kollegen von Xerox Parc in den 1960er Jahren.

Vor der grafischen Benutzeroberfläche gab es keinen Desktop, keinen Cursor und keine Symbole. Man interagierte mit Computern, indem man abstruse Befehlsanweisungen in Eingabefelder schrieb. Aber vor fast 35 Jahren, im Jahr 1984, wurde Apples Macintosh der Welt vorgestellt und sprach buchstäblich für sich selbst in einer Demo, an die sich Computerfreaks noch immer erinnern. Und obwohl Apple in den ersten 100 Tagen 72.000 Computer verkaufte, betrachteten einige ihn dennoch als überteuertes Gerät oder, wie Oparenko sagt, „ein schönes teures Spielzeug“.

Damals war nicht ersichtlich, dass dies ein entscheidender Moment war, der die Zukunft verändern würde – dass er die Art und Weise bestimmen würde, wie wir mit Maschinen interagieren. Doch das tat er. Dank seiner benutzerfreundlichen Benutzeroberfläche machte er Computer für die Massen zugänglich und gebar eine Generation, die mit Textverarbeitung, Farbe, Surfen im Internet und schließlich Chats aufwuchs.

Langsam, aber sicher haben wir gesehen, wie aus dieser Mensch-Maschine-Interaktion etwas hervorging. Wie Keefe es formuliert:

Es wird für uns immer angenehmer, mit unseren Geräten zu sprechen.

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Es ist wirklich toll, etwas daraus zu machen.

Einige Psychologen glauben, dass Chatbots auf neurologischer Ebene dieselbe Reaktion auslösen wie zwischenmenschliche Gespräche. Liraz Margalit, eine Online-Verhaltenspsychologin erklärt, dass dies der Fall ist, „da Bots eine falsche mentale Wahrnehmung der Interaktion erzeugen und den Benutzer dazu ermutigen, dem Bot andere menschenähnliche Merkmale zuzuschreiben, die er nicht besitzt.“ Diese Tendenz zur Anthropomorphisierung nichtmenschlicher Entitäten wie Tiere oder Objekte, ist weitgehend dokumentiert und Bots bilden keine Ausnahme von der Regel, auch wenn sie nicht vorgeben, etwas anderes als Code-Bits zu sein.

Seit langem entwerfen wir Maschinen in der Hoffnung, dass sie schließlich den Turing-Test gewinnen, ein Gedankenexperiment des Computerpioniers Alan Turing, bei dem ein Mensch die Fähigkeit der Maschine zur Simulation intelligenten Verhaltens, das nicht von dem eines Menschen zu unterscheiden ist, bestätigen würde. Oder einfacher gesagt, die Fähigkeit der Maschine, Menschen dazu zu bringen, sie für „menschlich“ zu halten.

Obwohl KI seit den 60er Jahren weiterentwickelt wird, gehen Chatbot-Programmierer in die entgegengesetzte Richtung, was vielleicht mehr über die Schwierigkeit, den Test zu bestehen, aussagt als über ihre ethischen Einstellungen oder künstlerischen Vorlieben. Sprache ist extrem schwer zu verstehen. Sie ist voll von Nuancen und Metaphern, kulturellen Redewendungen und Eigenheiten, Sprechweisen und anderen literarischen Mitteln, die bis heute die intelligentesten und modernsten Maschinen verblüffen.

So sind virtuelle Assistenten wie Siri oder Alexa zumindest vorerst öffentlich künstlich, ohne Einwände von unserer Seite. Wir haben nicht nur nichts dagegen, wir sind voll an Bord und die Markenhersteller haben schnell aufgeholt. Marketing- und Vertriebsmanager feiern einen großen Tag, indem sie Bots in ihre Leadgenerierungstrichter aufnehmen, Prozesse automatisieren, Kosten optimieren und diese mit Agenten für den Kundensupport rund um die Uhr kombinieren. Laut dem Bericht State of Chatbots von Drift, Salesforce, SurveyMonkey Audience und myclever benutzten im Jahr 2018 15 % der Verbraucher Chatbots, um mit Unternehmen zu kommunizieren und diese Zahl wird voraussichtlich im Verlauf von 2019 steigen.

Und wenn wir es aus einer psychologischen Perspektive betrachten, ist es nicht so überraschend. Margalit erklärt, dass „wir im Wesentlichen Technologien entwickeln, die uns die Illusion einer Gesellschaft ohne die Anforderungen einer Freundschaft vermitteln“. Wenn wir mit Bots kommunizieren, können wir die Informationen bekommen, die wir brauchen, ohne emotionale Investitionen. Keine Notwendigkeit für Höflichkeiten, für gegenseitige Freundlichkeit oder Verfügbarkeit. Margalit weist darauf hin, dass diese Art der Distanz mit einem Gefühl der Befriedigung einhergeht. Vielleicht gibt uns das Fehlen von Urteilsvermögen oder Vertrautheit die gleiche Freiheit, Details über unser Leben zu enthüllen, wie das Gespräch mit einem Therapeuten oder Fremden in Warteschlangen zur Toilette.

Aber ich schweife ab, und die Frage bleibt offen. Können Chatbots Journalisten bei der Interaktion mit ihrem Publikum unterstützen?

Nachrichten per SMS senden

Die Öffentlichkeit wird wieder erwachen, wenn sie als Gesprächspartner angesprochen und dazu ermutigt wird, an dem Gespräch teilzunehmen, anstatt passiv als Zuschauer vor einer von Journalisten und Experten geführten Diskussion zu sitzen.

James Carey in der Presse und im öffentlichen Diskurs – The Kettering Review, 1992

Chatbots sind wahrscheinlich das Letzte, woran man denkt, wenn es darum geht, Redaktionen und Journalisten zu helfen. In den letzten Jahren haben sich Millionen von Bots mit künstlicher Intelligenz als Agenten der Desinformation herausgestellt – sie erzeugen Lärm, treiben politische Agenden voran, trollen, belästigen, manipulieren und lenken uns von einer gesunden Debatte ab. Doch die Technologie ist nicht von Natur aus böse und kann sicherlich zum Guten genutzt werden. Bots können Journalisten helfen, auf Daten zuzugreifen, Bot-ähnliche Konten und Verhaltensweisen zu identifizieren und Fakten zu überprüfen. Der @probabot von Quartz durchsucht Twitter nach Konten, die über Politik twittern und ermittelt mithilfe des maschinellen Lernens, wie wahrscheinlich es ist, dass ein bestimmter Account ein Bot ist.

Auf dem GEN-Gipfel fragten sich viele Leute, ob Chatbots die Leute näher an die Redaktion bringen könnten und ob Messaging wirklich die Zukunft des Journalismus sei. Keefe ist misstrauisch über solche endgültigen Aussagen, aber er glaubt, dass Chatbots und Gesprächsschnittstellen ein Teil davon sein werden. „Es ist unglaublich verbreitet, mit seinen Freunden einfach nur per Textnachricht zu chatten. Es gibt Menschen, mit denen ich nicht mehr telefoniere. Ich schreibe ihnen nur eine SMS und diese Erfahrung machen viele Leute.“ Er sagt weiter: „Wenn das im Leben der Menschen geschieht, dann müssen wir uns überlegen, wie wir einen entsprechenden Service anbieten können.“

Und das ist das beste Feature von Gesprächsschnittstellen. Dein Zielpublikum lädt dich in eine seiner intimsten digitalen Umgebungen ein, eine, die es ständig nutzt, um seine Liebsten zu erreichen und eine, in der es wesentlich mehr Zeit verbringt, als Nachrichten online zu lesen.

Obwohl er nicht glaubt, dass die Publikationslandschaft und die Nachrichtenorganisationen vollständig herausgefunden haben, wie man diesen Bereich vollkommen nutzen kann, ist Quartz ein idealer Ort, um mit solchen Schnittstellen zu experimentieren. „Wir sehen gerne, wie Menschen mit Dingen interagieren. Wir sind sehr an der Benutzererfahrung interessiert. Deshalb haben wir mit Chats und Voice-Bots gespielt.“

Wer ist der Bot

Die Quartz Brief-App gehört zu der Art von Chatbots, die sich auf eine inhaltliche Erst-Erfahrung stützen, bei der menschliche Redakteure Skripte schreiben, die auf den Nachrichten basieren, die über den Chat verbreitet werden. Es gibt aber auch andere Arten. Einige sind im Wesentlichen verherrlichte Suchbalken – Bots, die uns bei einem bestimmten Schlüsselwort oder einer Abfolge von Wörtern eine Reihe von verwandten Artikeln zusenden. Andere können verwendet werden, um den Traffic oder das Engagement zu steigern, indem sie uns Artikel schicken, aber auch unser Feedback und Meinungen zu bestimmten Themen einholen oder sogar um unsere Teilnahme an Umfragen bitten.

Der NBC Politics-Bot bietet maßgeschneiderte Neuigkeiten über Facebook, basierend auf den Präferenzen der Benutzer. WeChat hat einen Bot veröffentlicht, der als Bullshit-Detektor für Nachrichten, die man online findet, dientund einem sagt, ob ein bestimmter Link eine echte Nachricht oder eine Fälschung ist (obgleich er nicht viel über Politik aussagt). Purple ist eine Abonnement-basierte Messaging-Plattform, mit der man seine Zielgruppe per Kurzmitteilungen erreichen kann. Beliebte Bots sind Mueller Time, um Robert Müllers Russlanduntersuchung zu verfolgen oder Al Boe News, um Neuigkeiten aus der Branche zu erfahren. Politibot ist ein Bot für Telegram und Facebook Messenger, der entwickelt wurde, um die spanischen Wahlen 2016 zu erfassen und Artikel, Umfragen, Diagramme und alle nützlichen Informationen bereitzustellen, die den Wählern dienlich sein könnten.

Vielleicht ist es, wie Keefe sagt, eine Frage des Experimentierens. Da sich die Medien des 21. Jahrhunderts von der Massenkommunikation zu einem personalisierten und fast handwerklichen Modell, das auf sozialem und kulturellem Verständnis basiert, entwickeln, ist es Aufgabe der Nachrichten- und Medienorganisationen, herauszufinden, was am besten funktioniert. Journalisten dazu zu bringen, diese neuen Technologien zu verstehen, in ihren Redaktionen zu erforschen und – was angesichts der jüngsten Ereignisse vielleicht noch wichtiger ist – ihre Anwendungen zu hinterfragen und zu prüfen, ob Regierungen und Social Media-Plattformen sie auf faire und ethische Weise einsetzen.

Dies sind einige der Dinge, die ihn nachts wach halten, obwohl er an den meisten Tagen nur hofft, dass sich die Bots benehmen. Was die Zukunft betrifft, so ist es vielleicht noch zu früh, um zu sagen, ob Gesprächstechnologie den Journalismus retten kann oder ob Journalismus wirklich gerettet werden muss. Wir sollten jedoch etwas Trost in der Erkenntnis finden, dass es für jeden selbstgewissen (oder schlecht beratenen) Nostradamus, der den Tod des Journalismus auf Facebook predigt, noch viel mehr Menschen gibt, die neue Möglichkeiten zu seiner Verwirklichung erforschen.

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