Papua-Neuguinea nimmt die östliche Hälfte der Insel Neuguinea ein, die mit Indonesien die zweitgrößte der Welt ist. Hier leben 250 verschiedene Säugetiere und 700 Vogelarten sowie der größte Schmetterling der Welt, der Königin-Alexandra-Vogelfalter. 77 % des Landes sind von tropischem Regenwald bedeckt. Sein Territorium ist weitgehend unerforscht; es gibt in Papua-Neuguinea zahlreiche Gruppen unkontaktierter Völker sowie unzählige Arten von Pflanzen und Tieren, von denen Forscher glauben, dass sie erst noch entdeckt werden müssen.

Angesichts dieser Biodiversität hat sich im ozeanischen Land eine ebenso schillernde Vielfalt an Sprachen entwickelt. Papua-Neuguinea hält den Rekord für die meisten gesprochenen Sprachen mit einer beeindruckenden Zahl von 851, zu denen drei Amtssprachen gehören: Englisch, Hiri Motu und Tok Pisin.

In Indonesien werden 719 Sprachen gesprochen und in Nigeria 525. Insgesamt sprechen die drei Länder 29 % der 7111 Sprachen weltweit. Würde man sie gleichmäßig auf die 195 Länder der Welt verteilen, würde jedes Land etwa 36 Sprachen sprechen. In den tropischen Regionen gibt es weit mehr Sprachen als anderswo. Vanuatu, ein weiteres ozeanisches Land, zählt 250.000 Einwohner verteilt auf 80 kleinen Inseln, die 110 verschiedene Sprachen sprechen. [250,00] Russland hingegen ist etwa 1403 mal größer, beherbergt jedoch „nur“ 105 Eingeborenensprachen.

Die Faktoren, die zur Sprachenvielfalt in verschiedenen Regionen der Erde beitragen, sind unterschiedlich. Die Forscher nehmen an, dass sich Sprachmuster aufgrund von Geschichte, kulturellen Unterschieden und geografischen Abgrenzungen wie Bergen oder Flüssen entwickeln. Es gibt jedoch keine eindeutige Antwort auf die Frage in der Überschrift dieses Artikels und auch keine Beweise, welche die Sprachwissenschaftler in eine einzige endgültige Richtung weisen.

Etwas im Wasser

Michael Gavin ist außerordentlicher Professor für menschliche Dimensionen natürlicher Ressourcen an der Colorado State University. Vor einigen Jahren besuchte er einen Forschungsworkshop auf der Insel Makelua in Vanuatu. Er war der einzige Teilnehmer, der nicht von der Insel stammte. Alle anderen kamen aus 16 verschiedenen Gemeinschaften, die jeweils ihre eigene Sprache sprachen.

Die Insel ist 100 Kilometer lang und nur 20 Kilometer breit und an vielen Stellen ist es möglich, am Rand eines Dorfes zu stehen und die Ausläufer des nächstgelegenen Dorfes zu sehen. Und dennoch sprechen die Einwohner jedes Dorfes völlig unterschiedliche Sprachen, insgesamt rund 40 auf der ganzen Insel.

Inspiriert von diesem Fund und der Frage, warum Menschen überhaupt so viele Sprachen sprechen, haben Gavin und ein Team von Linguisten ein Modell erstellt, um zu testen, inwieweit grundlegende natürliche Prozesse wie Regen die Sprachenvielfalt erklären können. Sie benutzten Australien als Beispiel.

Das Modell nahm drei grundlegende Dinge an. Erstens, dass die Bevölkerung in zugängliche Gebiete umzieht, in denen bisher niemand lebte. Zweitens, dass die Niederschläge die Anzahl der Menschen, die an einem Ort leben können, beeinflusst. Und drittens, dass jede Bevölkerung eine optimale maximale Größe hat und dass sie, wenn sie darüber hinaus wächst, sich in zwei Gruppen aufteilt, die schließlich verschiedene Sprachen entwickeln.

Eine Anfangspopulation tauchte auf der Karte von Australien auf und wuchs in eine zufällige Richtung. Eine zugrundeliegende Niederschlagskarte ermittelte dann die Bevölkerungsdichte in verschiedenen Regionen, in denen sich die Bevölkerung bei Erreichen des festgelegten Maximums in kleinere Gruppen aufteilte und das ganze Land ausfüllte.

Das Modell produzierte auf diese Weise 407 Sprachen, nur eine mehr als die tatsächliche Anzahl der in Australien gesprochenen Aboriginesprachen – 406 – vor jeglichem Kontakt mit Europäern. Die tatsächliche Anzahl wurde von Claire Bowern, einer Linguistin an der Yale University, auf einer Karte verteilt. Sie stellte fest, dass entlang der Küste mehr Sprachen zu finden sind als im trockenen Outback. Gavins simuliertes Modell zeigte die gleiche Sprachverteilung.

Man kann davon ausgehen, dass in diesem speziellen Fall der Niederschlag eine entscheidende Rolle für die Bevölkerung und folglich für die Sprachverteilung spielte. Es ist jedoch nicht das einzige Naturphänomen, das die Entwicklung der menschlichen Sprachen beeinflusst.

Es gibt keinen Berg, der hoch genug ist

Papua-Neuguinea ist nicht nur von tropischen Regenwäldern bedeckt, sondern auch meist bergig. Zusammen mit den Küstenebenen, Sümpfen und vielen Flüssen erschwert die Geografie des Landes die Fortbewegung der Bevölkerung. Infolgedessen gibt es mehrere Gruppen, die isoliert leben und das schon so lange, dass sie ihre eigenen Sprachen entwickelt haben, die sich stark voneinander unterscheiden.

Ein Forscherteam der University of New Mexico und des Laboratoire Dynamique du Langage-CNRS in Frankreich untersuchte unter der Leitung von Ian Maddieson 628 Sprachen aus verschiedenen Teilen der Welt und kam zu dem Schluss, dass das Umfeld, in dem Sprachen gesprochen werden, entscheidend für ihre Entwicklung ist.

Die Ergebnisse dieser Studie basierten auf der Analyse der Anzahl der in jeder Sprache verwendeten Vokale und Konsonanten und deren Querverweis auf die Klima- und Umweltbedingungen der jeweiligen Regionen, in denen sie gesprochen werden.

Wir stellen fest, dass die Anzahl der unterschiedlichen Konsonanten und der Grad, in dem sich Konsonanten in Silben zusammenschließen, mit dem mittleren Jahresniederschlag, der mittleren Jahrestemperatur, dem Grad der Baumbedeckung und der geografischen Höhe sowie der „Gebirgigkeit“ („Rauigkeit“) der Erde in dem Gebiet korrelieren, in dem sie traditionell gesprochen werden.

Die Ergebnisse von Maddiesons Team ermöglichten es ihnen, die Hypothese der akustischen Anpassung auf menschliche Sprachen anzuwenden – verschiedene Arten passen ihre akustischen Signale an die Umgebung an, in der sie leben.

In Regionen mit dichterer Vegetation ist die Schallübertragung weniger gleichmäßig, wobei einige Schallwellen von der Vegetation reflektiert und andere seitwärts abgelenkt werden. Dies betrifft insbesondere Konsonanten, vor allem die Buchstaben p, t und k, die häufiger vorkommen als Vokale, was wiederum erklärt, warum sich Sprachen in Regionen mit einer größeren Baumbedeckung anders entwickeln – unter Bevorzugung von Vokalen – als in anderen Teilen der Welt.

Andere Faktoren wie Lufttemperatur, Wind und Niederschlag spielen für die akustische Anpassung und folglich für die Sprachentwicklung eine ebenso wichtige Rolle.

Wenn wir Papua-Neuguinea näher betrachten, hat nicht nur die Isolation zur Sprachvielfalt der Menschen beigetragen, sondern auch die natürliche Umgebung der Regionen, in denen sie sich niederließen, eine entscheidende Rolle gespielt.

Sowohl Gavins als auch Maddiesons Forschungen erheben einen guten Anspruch auf Sprachenvielfalt. Es ist nicht schwer vorstellbar, dass in bestimmten Ländern so viele Sprachen gesprochen werden, da es auf der ganzen Welt eine Vielzahl von natürlichen Landschaften und Mikroklimata gibt.

Die Ursprünge der Sprache

Um jedoch die sprachliche Vielfalt wirklich zu verstehen und zu erklären, warum Menschen so viele verschiedene Sprachen sprechen, müssen wir nicht nur die physischen Umstände der Benutzer einer Sprache berücksichtigen, sondern auch ihre sozialen und historischen Umstände.

Linguisten haben lange darum gekämpft, einen Moment der Sprachbildung genau zu bestimmen. David Armstrong, ein inzwischen pensionierter Anthropologe, der Jahrzehnte damit verbracht hat, die Ursprünge der Sprache zu studieren, sagt, dass die Schwierigkeit darin begründet liegt, dass Sprache ein Verhalten und kein physisches Attribut ist, sodass es keine fossilen Aufzeichnungen über ihr erstes Auftreten gibt.

Es gibt jedoch zwei Haupthypothesen, die den Ursprung der Sprachen und die sich daraus ergebende Vielfalt erklären .

Der erste ist der Glaube, dass alle Sprachen, die jemals von Menschen gesprochen wurden, aus einer einzigen Sprache stammten, die sich aufgrund der nomadischen Natur der frühen Menschen auf der ganzen Welt verbreitete. Diese Idee ist als Monogenese bekannt. Die zweite Hypothese ist als Polygenese bekannt und geht davon aus, dass sich der Mensch auf die gleiche Weise wie die Sprache in verschiedenen Teilen der Welt parallel entwickelt hat. Jede der Originalsprachen wurde dann in zahlreiche verschiedene Sprachen aufgeteilt.

Ungeachtet der persönlichen Überzeugung darüber, woher die Sprachen ursprünglich stammen, haben sich die Sprachen nicht nur aufgrund von Umwelteinflüssen entwickelt, sondern auch aufgrund von Spaltungen, Aussterben und horizontalem Austausch zwischen Menschen, die wir im Laufe der Geschichte beobachten können.

Bevor sich Menschen in Gesellschaften auf festen Plätzen niederließen, waren sie Nomaden, die von einer fruchtbaren Region in die nächste reisten, wenn ihnen die Ressourcen ausgegangen waren. Erst als sie mit der Landwirtschaft begannen, ließen sich die Menschen an einem Ort nieder und entwickelten sich schließlich zu Gesellschaften.

Aber die Menschen bewegten sich weiter und Migrationen, in welcher Form und zu welchem Zeitpunkt auch immer, trugen dazu bei, Sprachen mit unterschiedlichen Ursprüngen auf der ganzen Welt zu verbreiten. Während verschiedene Personengruppen den Kontakt miteinander initiierten, entwickelten sie Sprachen, die oft eine Mischung aus den beiden bereits gesprochenen Sprachen waren. Diese fingen oft als vereinfachte Versionen der beiden vorherrschenden Sprachen an und entwickelten sich zu richtigen Sprachen, indem sie an die nächsten Generationen weitergegeben wurden.

Sprachen haben eine organische Qualität, die es ihnen ermöglicht, sich im Laufe der Zeit und mit den Menschen, die sie benutzen, zu verändern . Deshalb bedeutet das Wort „ Gay“ heute etwas ganz anderes als damals, als Natalie Wood es als Maria in West Side Story von 1961 sang.

Menschen sprechen derzeit 7111 Sprachen. Es mag eine Zeit gegeben haben, in der noch mehr Sprachen auf der ganzen Welt gesprochen wurden, bevor sich mehrere Stämme in größeren Gruppen niederließen; und es kann eine Zeit kommen, in der die Zahl abnimmt, da Sprachen aussterben, wenn nicht genügend Menschen sie sprechen.

Sprachwissenschaftler sind sich immer noch nicht einig, warum so viele Sprachen entstanden sind. Was sie mit Sicherheit wissen, ist, dass sich die Zahl ständig ändern wird, da sich die Menschheit und die Welt ebenfalls ändern.