Was passiert mit deinem Gehirn, wenn du eine neue Sprache lernst?

9 min read
What happens to your brain when you learn a new language?
Artwork by Tiago Baptista

2013 veröffentlichte eine Gruppe von Forschern der University of Edinburgh die bislang größte Studie über den Zusammenhang zwischen Zweisprachigkeit und dem Fortschreiten von Demenz und anderen kognitiven Erkrankungen wie Alzheimer. Die Probanden waren 648 Patienten aus Hyderabad, der Hauptstadt des Bundesstaates Telangana, in Indien. Telugu und Urdu sind die vorherrschenden Sprachen in dieser Region, in der auch Englisch häufig verwendet wird. Die meisten Einwohner von Hyderabad sind zweisprachig, von denen 391 an der Studie teilnahmen. Die Schlussfolgerung war, dass die zweisprachigen Patienten im Durchschnitt viereinhalb Jahre später an Demenz erkrankten als die Einsprachigen. Dies deutet darauf hin, dass Zweisprachigkeit einen tiefgreifenden Einfluss auf neurologische Strukturen und Prozesse hat.

Der Prozess des Erwerbs einer zweiten Sprache mag ein Prozess sein, dem wir viel Zeit und Mühe widmen, zum Beispiel in der Schule, aber in einigen Fällen geschieht dies auf natürliche Weise (z.B. Französisch lernen nach dem Umzug nach Paris). Wie kann es also sein, dass dieser Prozess, unabhängig davon, wie er stattfindet, einen so großen Einfluss auf das Gehirn hat?

Zur linken Hirnrinde und darüber hinaus

Es ist seit langem bekannt, dass die Fähigkeit des Menschen, seine Muttersprache zu verwenden, bei über 90 % der normalen Bevölkerung in der linken Gehirnhälfte gespeichert ist. Die Hauptteile des Gehirns, die an Sprachprozessen beteiligt sind, sind das Broca-Areal, das sich im linken Frontallappen befindet, der für die Sprachproduktion und -artikulation verantwortlich ist, und das Wernicke-Areal im linken Temporallappen, das mit der Sprachentwicklung und -verständnis verbunden ist.

Das Sprachenlernen ist jedoch ein komplexes Verfahren, das sich nach Ansicht von Wissenschaftlern nicht auf eine Gehirnhälfte beschränkt, sondern den Informationsaustausch zwischen der linken und der rechten Seite beinhaltet. Nichts überrascht, wenn man bedenkt, wie viele Elemente eine Sprache beinhaltet.

Der Professor für Psychologie und Linguistik an der Pennsylvania State University Dr. Ping Li erklärt, dass die vollständige Kenntnis einer Sprache das Erinnern an die Wörter (Lexikon), das Erlernen ihres Soundsystems (Phonologie), den Erwerb des Schriftsystems (Orthographie), das Kennenlernen der Grammatik (Syntax) und das Aufgreifen der subtilen Ausdrucksmöglichkeiten (Pragmatik) beinhaltet. Diese unterschiedlichen sprachlichen Elemente erfordern, dass das Gehirn verschiedene Teile aktiviert, einschließlich der frontalen und parietalen kortikalen Regionen, der frontalen und temporalen Regionen, der okzipitalen und temporalen parietalen Regionen sowie der frontalen und subkortikalen Regionen. An dem Prozess ist auch der Corpus Callosum beteiligt, eine Nervenbahn der weißen Substanz, der die linke und die rechte Hemisphäre verbindet und die Übertragung und Integration von Informationen zwischen ihnen ermöglicht.

Aber die Komplexität hört hier nicht auf. Der Teil des Gehirns, in dem Menschen eine zweite Sprache speichern, variiert je nach Alter, in dem sie diese erwerben. Eine Studie, die im Memorial Sloan-Kettering Cancer Center in New York mit Hilfe von 12 zweisprachigen Freiwilligen durchgeführt wurde, ergab, dass Kinder, die frühzeitig eine zweite Sprache lernen, diese zusammen mit ihrer Muttersprache speichern, während sie bei erwachsenen Lernenden in einem anderen Bereich des Gehirns gespeichert wird. Dies deutet darauf hin, dass das Gehirn Sprachen an verschiedenen Stellen der Lebensspanne des Probanden getrennt unterbringt, was bedeutet, dass die Strukturen, die am Spracherwerb und an der Sprachverarbeitung beteiligt sind, nicht festgelegt sind, sondern sich ändern und einer kortikalen Anpassung unterliegen, wenn eine neue Sprache hinzugefügt wird.

What happens to your brain when you learn a new language?

Veränderung, die gut für das Gehirn ist

Der Prozess des Lernens hat eine Wirkung auf das Gehirn, ähnlich dem, was das Trainieren auf die Muskeln hat. Wenn wir sie bewegen, werden sie größer und stärker. Das gleiche passiert mit dem Gehirn. Indem wir es zum Arbeiten bringen, verändern wir seine Struktur und verbessern gleichzeitig bestimmte Funktionen. Da das Sprachenlernen ein so komplexer Prozess ist, werden die beteiligten Hirnregionen verbessert. Dies spiegelt sich in einer Zunahme der weißen und grauen Substanz (welche die meisten Neuronen und Synapsen des Gehirns enthält) in diesen Regionen wider.

Wenn es zum Beispiel um das Corpus Callosum geht, deuten mehrere Studien darauf hin, dass der Datentransfer zwischen der linken und der rechten Hemisphäre, der während des Erwerbs einer zweiten Sprache stattfindet, zu einer Erhöhung des Volumens der weißen Substanz und der Anzahl der Fasern beiträgt, die eine größere kortikale Konnektivität bieten.

Für Menschen, die mehr als eine Sprache sprechen, ist es ein unmerklicher Aufwand, zwischen ihnen zu wechseln. Diese mentale Übung scheint das Volumen der grauen Substanz in anderen Regionen des Gehirns zu erhöhen. Weitere von Dr. Ping Li durchgeführte Forschungen zeigen, dass der vordere cinguläre Kortex an Größe zunimmt, da er eine wichtige Rolle bei der Überwachung der gesprochenen Sprache spielt und verhindert, dass die andere/n Sprache/n in das Sprechen eingreift.

Forschungen zu diesem Thema wurde auch am Center for the Study of Learning am Georgetown University Medical Center durchgeführt. Unter der Leitung des leitenden Autors Guinevere Eden verglich ein Team das Volumen der Grauen Substanz zwischen erwachsenen Zwei- und Einsprachigen und konnte eine größere Graue Substanz im Gehirn der zweisprachigen Personen beobachten, insbesondere in frontalen und parietalen Gehirnregionen, die an der Exekutivkontrolle beteiligt sind. Darüber hinaus wurden Veränderungen im dorsolateralen präfrontalen Kortex zweisprachiger Individuen beobachtet. Dies ist die Region des Gehirns, die eine Rolle spielt bei „exekutiver Funktion, Problemlösung, Umschalten zwischen Aufgaben und Fokussierung unter Herausfiltern irrelevanter Informationen“, wie Mia Nacamulli in einem Ted-Ed-Vortrag über die Vorteile der Zweisprachigkeit erklärt.

Das Gehirn ist plastisch, es ist fantastisch

Lange Zeit glaubten die Wissenschaftler nicht, dass es dem Gehirn möglich war, sich im Laufe des Lebens zu verändern. Die allgemeine Annahme war, dass sich das Gehirn bis zu einem bestimmten Punkt entwickeln würde, von dem aus seine Verbindungen fixiert würden und dann schließlich zu verblassen beginnen würden. Es wurde auch angenommen, dass es keine Möglichkeit gibt, das Gehirn zu reparieren, nachdem es eine Verletzung erlitten hatte. Neuere Studien haben jedoch das genaue Gegenteil bewiesen: dass das Gehirn tatsächlich nie aufhört, sich als Reaktion auf unterschiedliche Erfahrungen zu verändern.

Dies wird durch das Konzept der Neuroplastizität erklärt. In der Neurowissenschaft bezieht sich “ Plastik “ auf die Fähigkeit, dass Materialien sich verändern und in verschiedene Formen gebracht werden müssen. Es ist die Fähigkeit des Gehirns, seine physische Struktur anzupassen und auf diese Weise beschädigte Regionen zu reparieren, neue Neuronen aufzubauen, Regionen neu zu ordnen, um neue Aufgaben auszuführen und Netzwerke von Neuronen aufzubauen, die es uns ermöglichen, Dinge zu erinnern, zu fühlen und zu träumen. Es ist darüber hinaus das, was uns erlaubt zu erklären, wie sich das Gehirn nach dem Zweitspracherwerb formen kann.

Die Neuroplastizität nimmt im Allgemeinen mit zunehmendem Alter ab, weshalb es für Kinder einfacher ist, eine zweite Sprache fließend zu sprechen als für Erwachsene. Das kindliche Gehirn ist plastischer, was es leichter anpassungsfähig macht und in der Lage ist, die Herausforderungen des Sprechens zweier Sprachen zu bewältigen, wie z.B. das Wechseln zwischen einer und der anderen in verschiedenen Kontexten. Das bedeutet nicht, dass Erwachsene auf das Erlernen einer neuen Sprache ganz und gar verzichten sollten, im Gegenteil- Die Vorteile, die mit Hirnveränderungen durch das Lernen verbunden sind, wurden auch bei sequentiellen zweisprachigen Personen (Menschen, die ihre zweite Sprache später im Leben lernen) beobachtet.

Die Veränderungen im Gehirn werden nicht wie andere Veränderungen im Körper empfunden, wie z.B. Wachstumsschmerzen, sondern übersetzen sich in kognitive Vorteile. Das Erlernen einer zweiten Sprache ist, wie bereits erwähnt, ein komplexer Prozess, der verschiedene Gehirnregionen einbezieht und sie in Betrieb setzt. Hinzu kommt, dass, sobald andere Sprachen beherrscht werden, der Wechsel zwischen ihnen für das Gehirn anspruchsvoller ist. Diese Art der mentalen Gymnastik bietet dem Gehirn bessere Ausgleichsmechanismen. Das exekutive Kontrollzentrum des Gehirns ist es, das dieses zwei- oder mehrsprachige System verwaltet, so dass wir während des Lernens, die richtige Sprache zur richtigen Zeit zu verwenden, die Regionen des Gehirns trainieren, die für unsere exekutive Funktion durch Neuroplastizität verantwortlich sind.

Eine stärkere Exekutivfunktion bedeutet, dass zwei- oder mehrsprachige Personen im Allgemeinen besser in der Analyse ihrer Umgebung, im Multitasking und in der Problemlösung sind. Es gibt auch Hinweise darauf, dass sie einen größeren Arbeitsspeicher haben, auch wenn die anstehende Aufgabe nicht sprachbezogen ist. Der größte Vorteil ist jedoch die erhöhte Fähigkeit, mit degenerativen Krankheiten wie Demenz oder Alzheimer umzugehen, wie mehrere Studien wie die eingangs erwähnte zeigen. Das bedeutet nicht, dass das Gehirn von Zweisprachigen nicht anfällig für kognitive Degenerationen ist, aber es ist dank der Kompensationsmechanismen, die sich aus dem Kennen und Verwenden einer zweiten Sprache ergeben, besser in der Lage, mit den Schäden umzugehen.

What happens to your brain when you learn a new language?

Das Konzept der Neuroplastizität trägt zusammen mit seiner Verbindung zum Sprachenlernen dazu bei, die Evolution des menschlichen Gehirns im Laufe des Lebens zu klären, vor allem aber zeigt es, dass wir diese Transformation bis zu einem gewissen Grad kontrollieren können. Das Problem ist, dass wir uns meistens dagegen entscheiden. Alvaro Pascual-Leone, Neurologe an der Harvard Medical School, sagt es am besten:

Wir sind faul, wir kommen nicht aus unseren Komfortzonen heraus, wir hören auf, Neues zu lernen. Tatsache ist, dass alles, was du tust, von Aktivitäten über Beziehungen bis hin zu Gedanken, letztendlich ins Gehirn gelangt und es beeinflusst. Aber wir können diese Eigenschaft des Gehirns zu unserem eigenen Vorteil nutzen.

Angesichts der Forschung lässt sich nicht leugnen, dass das Lernen, egal für welches Gebiet wir uns entscheiden, tiefgreifende positive Auswirkungen auf uns hat, die weit über die Verbesserung unserer Lebensläufe während eines Vorstellungsgesprächs hinausgehen. Ich weiß nicht, wie es dir geht, aber ich bin schon dabei, meine Duolingo-App zu entstauben.

ArtboardFacebook iconInstagram iconLinkedIn iconUnbabel BlogTwitter iconYouTube icon