Les langues survivent aux incendies, aux inondations, aux sécheresses, aux famines et aux guerres.

Mais, parfois, elles meurent.

Ce qui signifie qu’avant cela, elles doivent être vivantes. Nous pouvons ne pas le voir de cette façon, mais sous nos yeux, chaque jour et chaque année, elles grandissent, évoluent, mutent.

De la même manière qu’un serpent qui mue, le langage a une caractéristique organique qui lui permet de changer avec le temps et les personnes qui le parlent, l’écrivent et l’entendent à chaque seconde de chaque jour.

Jusqu’à ce qu’un jour, ils ne le font plus. Comme l’akkadien, la langue de l’ancien empire assyrien.

L’akkadien et le secret de la survie

Te souviens-tu de Noé ? Ce gars avec le zoo flottant ? Selon la légende, son petit-fils Aram aurait fondé une petite tribu de nomades. Ces nomades étaient ambitieux et ont commencé à prendre des choses en main. Entre le IXe et le XIe siècle, ils ont gouverné une grande partie de l’Irak, de la Syrie et de la Turquie actuels. Les araméens parlaient l’araméen.

Si vous êtes l’un des deux derniers fans de Mel Gibson au monde, vous vous souviendrez peut-être de l’araméen comme langue parlée dans La Passion du Christ. Ou, si vous êtes un peu un nerd de la Bible, vous connaissez peut-être l’araméen comme l’ une des langues dans lesquelles le bon livre a été écrit.

Les Assyriens roulant dans leurs chars, ont pris Babylone aux Araméens et les ont chassés de leurs terres. Ils pensaient avoir gagné. Ils pensaient avoir assuré un avenir à leur empire et à leur langue.

Mais plus personne ne connaît l’akkadien. En fait : je suis prêt à parier 20 dollars que vous n’aviez jamais entendu parler de cette langue. Ai-je raison ? Alors qu’environ un demi-million de personnes parlent encore l’araméen. Aujourd’hui. 3000 ans plus tard !

Alors, qu’est-ce-qu’il s’est passé ?

Les araméens étaient habitués à voyager et quand ils ont été renvoyés, ils ont fait ce qu’ils savaient le mieux. Emballer leurs affaires et ont commencé à bouger. Bientôt, leur diaspora s’étendait sur de petites communautés partout sur la Méditerranée.


Lorsque les Assyriens ont été conquis, leur élite parlant la langue akkadienne a été presque entièrement détruite.

La langue a disparu.

Alors qu’est-ce qu’on apprend ici ?

  • Une langue qui voyage bien dure plus longtemps. Il est préférable d’avoir partout des diasporas plus petites que d’avoir une vaste communauté au même endroit. Si vous voulez savoir quelle langue est peut-être encore là dans trois mille ans, ne regardez pas le nombre total de personnes qui la parlent, mais plutôt le nombre de communautés qui la parlent, à la place.
  • Une langue qui ne voyage pas du tout est en difficulté.

Ce dernier point nous amène à Mandan.

Mandan et l’homme qui l’a parlé

Quand je dis « Langues mortes », vous pensez probablement au latin et au grec. Il y a un ou deux mille ans peut-être. Mais en 2016, trois langues ont disparu : le gugu thaypan, une langue autochtone australienne, ainsi que le wichita et le mandan, deux langues amérindiennes.

Edwin Benson est décédé le 9 décembre 2016. Il était la dernière personne à parler le mandan. Il y a trois ans à peine, Benson, visiblement désemparé, expliqua dansun discours : « Je n’ai personne avec qui parler le mandan. » Il a ensuite expliqué au public à quel point il était étrange d’imaginer et de croire être la dernière personne au monde à parler une langue.

Ce n’est pas aussi rare que vous pourriez l’imaginer. Depuis l’année 2000, au moins 53 personnes qui étaient les derniers locuteurs d’une langue sont décédées.

Cela ne fera que s’accélérer. Après tout, comme le dit ce conférencier à TEDX, 50 % du monde parle 50 langues et l’autre 50 %, les 6 950 restantes.** Plusieurs de ces langues sont parlées par de petites communautés dans des régions éloignées. Les gens se déplacent massivement depuis de petites communautés vers les grandes villes depuis l’aube de la révolution industrielle, voire plus tôt. Plusieurs pays occidentaux sont confrontés à des campagnes vieillissantes et à une population de village en déclin. Donc, il y a ceci :

  • Un sens de la responsabilité linguistique. Si une langue n’est parlée que par la communauté d’un ou deux villages, soit les jeunes sont assez prudents pour l’emmener avec eux quand ils partent pour la ville, soit la langue mourra.

Et cette leçon est en quelque sorte universelle, n’est-ce pas ? Vous devez vous occuper d’une langue, comme vous le faîtes pour votre carrière, vos enfants ou vos plantes. Si vous ne le faites pas, les choses tournent mal.


Edwin Benson a donné des cours de mandan. Mais personne n’a appris le mandan correctement.

Alors il a fait la deuxième meilleure chose : il a dirigé un projet d’un million de dollars pour collecter et documenter des archives de la langue. Il partageait tout ce qu’il savait avec des linguistes. Vous pouvez l’ entendre raconter une histoire en mandan sur YouTube. Il existe un dictionnaire Mandan de 2000 pages qui n’existe que grâce à lui. C’est l’autre leçon d’Edwin Benson :

  • Si vous ne pouvez pas sauvegarder quelque chose, conservez-le.

Ensuite, parfois, il suffit de laisser les choses aller.

Parfois, cependant, vous pouvez sauver une langue en voie de disparition. Vous pouvez même ressusciter un mort.

Le sanscrit, une langue re-re-re-re-re-ressuscitée

Le sanscrit est une langue étrange et obstinée. Cela pourrait être considéré comme le latin du sous-continent indien- la racine de beaucoup de ses langues modernes, utilisées principalement à des fins liturgiques dans les siècles passés. C’est une langue qui a été déclarée morte à plusieurs reprises et qui occupe une place importante dans la plupart des publications sur les langues mortes. Mais comme Son Goku, il revient sans cesse de parmi les morts pour rejoindre le combat.

Bien que nous voulions considérer les langues comme des êtres vivants (cet âge, cet âge mûr, meurt), le sanscrit nous rappelle que les langues sont des constructions culturelles.

  • Avec suffisamment d’effort, les langues peuvent être réactivées.

L’Inde est un pays modèle pour la préservation de la langue. Les fondateurs de la nation ont reconnu que les langues étaient des aspects critiques de la culture et que s’ils souhaitaient préserver le multiculturalisme du pays, alors ils devraient protéger ses nombreuses langues différentes. Ils ont donc ajouté une liste de toutes les langues que l’État a l’obligation de protéger, mais aussi de développer dans la constitution.

En conséquence, il y a maintenant des villages entiers où la population réapprend le sanskrit et, plus important encore, le parle. En 2001, cette langue morte comptait jusqu’à 14 135 Indiens qui la parlaient comme première langue. Croyez-le ou non, c’est même la langue officielle de « laville la plus étrange en Amérique ».

Le sanskrit élargit également votre cerveau . Littéralement. Et celavous aide à apprendre le codage. Du moins selon un apprenti d’un moine bouddhiste, qui vend maintenant des actions à New York.

Ainsi, alors que nous rendons hommage aux langues perdues, nous devons nous assurer que nous n’en faisons pas une affaire trop sombre, en célébrant les efforts des revivalistes et en renouvelant notre engagement auprès des langues que nous aimons le plus.