Nel febbraio 2014 Unbabel era appena partito. Io e gli altri quattro fondatori eravamo a metà della fase iniziale del finanziamento di capital venture di YCombinator, un intenso programma di tre mesi ci avrebbe portato ad una giornata dimostrativa, quando tutte le startup propongono i propri prodotti o servizi ad un pubblico di investitori e stampa.

Vivevamo a Mountain View, a due passi dalla NASA e da Google, stretti dentro un piccolo appartamento con due camere da letto. Non è stata nemmeno una cosa accidentale; si supponeva di dover passare un sacco di tempo insieme a stretto contatto. Ci svegliavamo, lavoravamo, pranzavamo parlando di lavoro, lavoravamo di nuovo, parlavamo di lavoro fino a cena e lavoravamo ancora un po’. Difficilmente trovi tempo per qualsiasi altra cosa quando cerchi di mettere insieme un prototipo funzionante in sole dieci settimane.

Ma non era il caso di quella notte. Era il 13 febbraio, vigilia di San Valentino. André Silva, sviluppatore e nostro primo dipendente in assoluto, si era accampato con noi per un paio di settimane. Pensava che sarebbe stato bello creare una semplice landing page in cui le persone potevano tradurre un messaggio d’amore da inviare ai propri amati. L’amore che supera i confini e cose del genere.

André e Bruno Silva, il nostro fondatore ed il nostro responsabile del design, si sono buttati subito sull’idea. Purtroppo non ha mai visto la luce. André ha finito per addormentarsi sulla sua tastiera — gli innamorati di tutto il mondo avrebbero dovuto trovare un altro modo per esprimere il loro amore.

L’innovazione incontra la serata pizza

Andiamo avanti velocemente di qualche mese, non eravamo meno sommersi dal lavoro di quanto non lo fossimo durante quell’inverno nella Silicon Valley. Stavamo costruendo il prodotto, facendo firmare i clienti, sistemando le cose così rapidamente che di più non si poteva. I nostri lavori reagivano più o meno a qualsiasi cosa accadesse — qualcosa che succede nella fase iniziale di qualsiasi startup.

Ma se ogni settimana ci ritagliassimo del tempo per prendere la tecnologia di Unbabel ed utilizzarla per creare qualcosa di interessante, utile o entrambe le cose? Progetti che avevamo in mente, ma che non avevamo mai avuto il tempo di implementare, strumenti che avrebbero potuto aiutarci in qualche modo, idee estemporanee, anche se irragionevoli, irrealizzabili e poco pratiche. Volevamo uno spazio che fosse creativo, non reattivo.

E così, dalla vigilia di San Valentino siamo passati alla pizza del mercoledì sera. Chiunque volesse lavorare ad un progetto collaterale poteva rimanere nei paraggi il mercoledì dopo l’orario d’ufficio per mangiare una gustosa pizza e lavorare ad un prototipo che avrebbe poi presentato all’azienda.

Siccome l’idea di un Night Lab si stava sviluppando e sempre più persone si univano e partecipavano, non aveva più senso limitarlo ai mercoledì sera — molte persone volevano lavorare sui propri progetti, quindi abbiamo deciso che il Nigh Lab era qualcosa che si poteva fare in un qualsiasi giorno della settimana si volesse. E siamo andati avanti così per tutti questi anni. Rimani fino a tardi, mangia un po’ di pizza e alla fine del trimestre voteremo la migliore iniziativa, che verrà riconosciuta con un premio di 1000$.

Non fraintendetemi, ho due figlie con le quali adoro trascorrere del tempo. E tutti i nostri colleghi hanno le proprie famiglie, amici, animali domestici e hobby che li aspettano a fine giornata. Anche se si trattasse solo di guardare Naruto per la centesima volta. Il Night Lab non ha lo scopo di far deragliare l’equilibrio tra vita lavorativa e privata di nessuno, fornisce solo uno spazio in cui le persone possano unirsi ai propri colleghi per dare forma a qualsiasi cosa gli passi per la testa.

Il Night Lab nel corso degli anni

5 anni e molte pizze dopo, abbiamo visto venire alla luce progetti straordinari. C’era Salvadorable, un lettore video che traduceva il testo di AmarPelos Dois di Salvador Sobral in 17 lingue, la canzone portoghese che aveva vinto il concorso Eurovision.

C’era Unbabel Voice, un sistema di risposta automatico che utilizzava la nostra integrazione di trascrizione e traduzione per consentire a chiunque di chiamare quel numero e tradurre un qualsiasi messaggio vocale in una qualsiasi delle lingue da noi supportate.

C’era Unbabylon, una landing page che celebrava le nostre diverse nazionalità, posizionando letteralmente tutti i dipendenti sulla mappa. Persino lo strumento Paper2Pdf, durato poco, ma estremamente popolare, che ci ha permesso di andare avanti per mesi con una carenza di designer, col quale chiunque poteva creare una pagina da un qualsiasi documento Dropbox Paper.

Eppure, qualche mese fa la tradizione è stata abbandonata. Stavamo attraversando una fase di forte crescita — c’erano un sacco di crescenti difficoltà, ristrutturazioni di squadra, nuove assunzioni — e il Nigh Lab era l’ultima cosa a cui pensavamo. Nonostante la precedente presentazione non fosse stata fatta molto tempo prima, alla fine del maggio 2019 oltre la metà delle persone che lavoravano in Unbabel non ne aveva mai visto una. Improvvisamente, molte persone hanno iniziato a fermarmi perché avevano sentito parlare del Night Lab e non sapevano di cosa si trattasse.

E così abbiamo deciso di riproporlo.

Andata e ritorno.

Di solito le società di software hanno dei team specializzati, il cui compito principale è quello di innovare. In Unbabel quel team si chiama Labs — sono responsabili della proposta di nuove ed entusiasmanti applicazioni per la nostra tecnologia. Ma l’innovazione non dovrebbe essere relegata in un team Paulo Dimas, vicepresidente dell’innovazione del prodotto presso Unbabel, ritiene che questa sia una delle principali sfide per qualsiasi azienda.

Il Night Lab è venuto in soccorso — ha sempre permesso a tutti di fare innovazione, anche nei luoghi più inaspettati. Raramente c’era un’iniziativa che non fosse interfunzionale. Facevamo lavorare insieme gli sviluppatori ed il personale di vendita, i linguisti con gli esperti di marketing — ogni progetto era un prodotto del collettivo.

Ma il Night Lab presentava un problema. Cosa ci fai con tutte queste grandi idee? Alcune sarebbero rimaste in vita per essere utilizzate da chi le avesse trovate adatte, ma molte sarebbero state semplicemente abbandonate dopo la presentazione. Unbabel.org ad esempio, era un’idea molto ambiziosa del Night Lab che, ispirata al grande lavoro svolto da organizzazioni come Translators Without Borders, proponeva la creazione di una branca no profit di Unbabel, che avrebbe fornito gratuitamente le nostre traduzioni basate sull’intelligenza artificiale e perfezionate dall’uomo per rispondere alla crisi umanitaria in atto negli ultimi anni. Ma all’epoca eravamo circa 50 dipendenti. Non avevamo il personale, le competenze e le risorse legali per affrontare un progetto così impegnativo.

Chiudere il ciclo dell’innovazione

Ma in questa fase possiamo avere un approccio più pratico e riuscire a veder arrivare fino in fondo questi prototipi. E possiamo farlo creando tre diversi percorsi:

  1. Se si tratta di uno semplice strumento o di una landing page, basta fornirgli la larghezza di banda necessaria per mantenerlo in vita.
  2. Se si tratta di qualcosa di pratico che potrebbe essere integrato nella roadmap di un prodotto, il responsabile del prodotto dovrebbe averne la titolarità.
  3. Se si tratta di qualcosa di un po’ più ambizioso, con un chiaro potenziale commerciale per diventare un prodotto o un servizio redditizio, il progetto dovrebbe andare ai Labs, dove il team lo metterebbe in incubazione e lo svilupperebbe in un prodotto o in un servizio finito.

In un’intervista su come lavorano i Labs, Paulo spiega questo processo:

Una delle cose che abbiamo imparato è l’importanza di incubare una squadra all’interno dei Labs. Quando decidiamo che il nostro team possiede tutte le discipline, quando lanciamo quel prodotto sulla roadmap, quando sentiamo che diventerà molto grande, allora iniziamo ad incubare un team all’interno dei Labs, un team che poi diventerà autonomo.
Il business dell’innovazione

Ed in effetti, questo è già successo. Unbabel Cast, un prototipo di app mobile che permetteva la trascrizione e la traduzione quasi in tempo reale, introdotto durante una presentazione del Night Lab nell’aprile 2017, alla fine si è evoluto in un prodotto reale.

Se permetti che l’innovazione arrivi da chiunque all’interno della tua azienda, se li incoraggi a lavorare su nuove idee ed offri loro lo spazio per vedere dove vanno, chiudi il ciclo. Ad ogni modo, questa è l’idea. Vedremo dove ci porterà.