O primeiro Emojicon aconteceu em São Francisco, em novembro de 2016. A Emojicon é a principal reunião da Emojination, uma comunidade que espera, e cito, “democratizar a aprovação de emojis”. Palavras adequadas, especialmente quando combinadas com o manifesto “Emojis Pelas Pessoas, Para As Pessoas” que aparece no site deles, sob um logótipo exasperantemente pixelizado.

À primeira vista, podes perguntar se isso não é um pouco exagerado, se ícones divertidos num smartphone são realmente o que as pessoas precisam de ter democratizado (e, talvez, se isso é realmente o melhor logótipo que podiam ter arranjado). Mas, novamente, talvez não.

Numa reviravolta de eventos que poucos poderiam ter previsto há dez ou vinte anos atrás, as pessoas são, para o bem ou para o mal, extremamente apaixonadas pelos seus emojis. As propostas de novos emoji atraíram tantas controvérsias generalizadas quanto elogios quase unânimes, cobrindo tudo debaixo do sol, desde dumplings, a armas, a casais inter raciais, a formigas anatomicamente imprecisas. As hipóteses são que, para o que quer que seja que esteja a pensar, há um emojo para isso – ou pelo menos um lobista pronto a trabalhar nele. (Por favor, aceite o meu italianizado particular 🧐.)

Emoji através dos tempos

Embora os emoticons pareçam uma marca registada da era digital, eles existem realmente, de uma forma ou de outra, há muito tempo. Como é o caso com a maioria das discussões sobre os primeiros históricos, há um número de concorrentes para o título de emoji original. Alguns argumentam que as pinturas rupestres e hieróglifos são formas primitivas de emoji, enquanto alguns dão crédito a Abraham Lincoln pela “Winky face ” no seu discurso de 1862, embora seja, mais provavelmente, um erro de digitação do que uma observação peculiar do então presidente dos Estados Unidos.

O primeiro exemplo incontestado remonta a 1881, quando a revista irónica Puck publicou quatro emoticons dos “Estudos em Paixões e Emoções” – alegria, melancolia, indiferença e espanto. Na época, eram chamados de arte tipográfica, mas logo viriam a ser conhecidos por algo totalmente diferente.

Em 1982, o cientista da computação Scott Fahlman propôs que 🙂 e 🙁 fossem usados para distinguir entre mensagens sérias e piadas no quadro de avisos da Carnegie Mellon. Ele estava a fazer algo importante.

Uma conversa é muito mais do que uma simples troca de palavras. Um arquear de sobrancelha, um inclinar de cabeça, braços cruzados, um sorriso irónico, uma entoação terna – todos eles funcionam como meta dados, dando indicações extras sobre a intenção do orador. Ao escrever uma mensagem, há muito mais espaço para ambiguidade e incompreensão. O emoticon ao resgate. Como corporificações digitais da nossa linguagem não verbal, eles oferecem um pouco de contexto.

Os emoticons pegaram justamente porque são imensamente expressivos. Mesmo quando reduzido à sua forma mais simples, eles atenuam um soco. E, claro, o advento da tecnologia da computação catapultou essa forma de comunicação visual para um público global.

Após a onda de emoticons, a noção foi levada um passo adiante – o emoji. Inventado na década de 1990, por Shigetaka Kurita, designer na principal operadora móvel do Japão, a NTT DoCoMo, o emoji deve o seu nome à combinação de “e” (絵, de “imagem”) e “moji” (文字, de “caráter escrito”), que se traduz literalmente como pictografia.

A operadora introduziu um simples botão de coração na parte inferior dos seus pagers, uma funcionalidade que foi extremamente bem recebida, e logo se seguiram 176 mais emojis – que foram recentemente adquiridos pelo Museu de Arte Moderna de Nova Iorque para a sua coleção permanente. Com o crescimento da popularidade do emoji, as empresas rivais e os criativos rapidamente começaram a conceber os seus próprios emojis e o repertório expandiu-se rapidamente, e de forma incontrolável, com ícones dirigidos a subculturas de todos os tipos.

The revolution will be emojified: striving for truly representative emoji

O desastre do Unicode

No começo, os emoji eram meros embriões de caos. Enviar um para alguém utilizando um dispositivo diferente significava que não seriam capazes de o visualizar, pois os dispositivos concorrentes não conseguiam traduzir o código divergente que os representava.

Isto estava prestes a mudar, já que, em 2000, o engenheiro Graham Asher sugeriu que o Unicode Consortium – uma organização sem fins lucrativos cuja finalidade principal é desenvolver e manter o Unicode Padrão – ampliasse o escopo dos símbolos para incluir emojis. O Unicode Padrão utiliza um sistema de codificação de caracteres que atribui números a letras e caracteres, essencialmente permitindo que consigamos perceber os caracteres no computador, não importa qual a plataforma, dispositivo ou idioma utilizado.

Não muito tempo depois, em 2006, o especialista em processamento de texto de software – além do co-fundador e presidente da Unicode – Mark Davis e os seus colegas da Google começaram a trabalhar na conversão de emoji japonês para Unicode, levando, como diz no relatório da Unicode, ao desenvolvimento de tabelas de mapeamento internas para suportar emoji por meio de caracteres Unicode.

Naturalmente, comités técnicos e subcomités subsequentes foram formados e, em 2009, 722 emojis receberam identificadores numéricos. Em 2010, um adicional de 608. O primeiro guarda-chuva com gotas de chuva, o primeiro pimento picante, a primeira beringela brincalhona. Mas, à medida que a popularidade e a demanda do emoji aumentaram, também aumentaram as críticas.

O Unicode Consortium é subsidiado unicamente por doações e uma variedade de associações diferentes. Sem surpresa, grandes empresas de tecnologia como a Google, a Apple, a Adobe, o Facebook estão entre os poucos a pagar a taxa anual 18,000 dolares para uma adesão plena. Talvez mais surpreendentemente, o Sultanato do Ministério de Fundos & Assuntos Religiosos de Omã também. Como é de esperar, não se inscrevem nesse nível de afiliação devido à gentileza dos seus corações, mas porque têm interesse em padronizar a comunicação digital. Uma subscrição completa vem com o direito de votar em alterações ao Padrão e, consequentemente, em que emojis acabam no léxico. E essa é a fonte da Emojination. Não está nas nossas mãos, nas mãos do povo. Está nas mãos de poucos privilegiados. E coincidência ou não, algumas dessas mãos pertencem a homens americanos brancos que trabalham em tecnologia – não exatamente uma representação da diversidade do mundo.

Além do amarelo

Quando o emoji apareceu pela primeira vez, todos os tons de pele para gestos e rostos eram um padrão Simpson amarelo. Mas como diferentes culturas estavam a ser representadas por bandeiras, alimentos, símbolos e objetos, por que é que os tons de pele dos emojis não deveriam refletir etnias diferentes?

Em 2015, marcadores de tom de pele foram adicionados a alguns emoji pelo Unicode Consortium, utilizando a escala de cores de pele de seis níveis Fitzpack. Preocupações surgiram rapidamente sobre a possível utilização racista dos emojis de tons de pele mais escuros – na verdade, tem havido casos de pessoas brancas a utilizar tons mais escuros, um fenómeno apelidado de “Emoji Blackface.” No entanto, um estudo realizado na Universidade de Edimburgo mostrou que, no geral, os novos tons realmente criaram uma atmosfera on-line positiva e diversa.

O movimento para diversificar os emoji teve origens políticas e, de repente, ficou muito claro e barulhento. Se diferentes etnias estavam a ser representadas, por que não eram representados diferentes sexos, sexualidades, culturas? Por que eram todos os profissionais – trabalhadores da construção civil, médicos, policiais – do sexo masculino? Por que havia vários ícones de sushi, mas nenhum para a comida indiana? Por que havia uma bandeira de Isreal, mas não da Palestina? Quando a perplexidade se transformou em animosidade, todos os olhares se voltaram para o Unicode Consortium em busca de respostas.

O Consortium, no entanto, não tem muitas. A maior parte do trabalho técnico é feita por voluntários honestos, especializados em processamento de texto ou codificação de caracteres, outros em linguística, mas todos eles incapazes, e francamente, sem necessidade, de lidar com a repentina atenção dos media e com a complexidade das questões sociais e políticas.

N uma entrevista ao The New York Times,Ken Whistler, diretor técnico do Unicode Consortium, com PhD em linguística, explicou:

“Podemos passar horas a discutir um emoji para pauzinhos e não ter ninguém na sala a prestar atenção aos detalhes do que é necessário para o Nepal, que as pessoas no Nepal utilizam para escrever na sua língua. Essa é a minha principal preocupação: o emoji consome a atenção tanto do comité como das pessoas-chave com outras responsabilidades.”

Todos os anos, mais de 100 novos emojis são propostos ao consortium, mas a sua aprovação é um processo demorado que pode levar até dois anos, no qual excluem automaticamente, por exemplo, marcas, divindades específicas ou ideias que já podem ser representadas por emojis existentes. Cada proposta precisa de seguir diretrizes meticulosas da Unicode antes de ser examinada pelo subcomité, votada pelos seus membros e, finalmente, publicada.

The revolution will be emojified: striving for truly representative emoji

Uma nova língua franca

Nos últimos anos, os emoji ganharam aceitação (quase) em todo o mundo, especialmente na demografia mais jovem, então, naturalmente, linguistas e várias outras pessoas rapidamente previram um novo armageddon linguístico.

Os emoji evoluirão para uma nova linguagem global? Será que terão capacidade suficiente para comunicar todas as nossas ideias e emoções? E, para o horror dos puristas da linguagem, que ainda olham para eles como produtos imaturos de mentes moralmente corruptas: substituirão a palavra escrita?

Quando a futurologia está envolvida, um pouco de perspetiva não faz mal. De momento, os emoji andam de mãos dadas com as palavras digitadas, da mesma forma que os humanos gesticulam ou utilizam uma entoação específica quando falam – para enfatizar um ponto. Por agora, apenas desempenham um papel de apoio. Mesmo quando digitamos uma linha de emoji para contar uma história, os clusters de emoji utilizados tendem a ter significados fixos, tal como um idioma ou cliché na linguagem falada.

Mesmo considerando que 92 por cento de todas as pessoas online usam emojis, os emojis não têm gramática, um componente chave de todas as linguagens naturais.

Quando usamos cadeias de emojis mais complexas que exibem alguma forma de sintaxe, isso pode parecer uma prova de um sistema gramatical em evolução. Mas, mesmo assim, os emojis não se qualificam como uma linguagem, explicam a psicolinguista Susan Goldin-Meadow e os seus colegas. Outras formas de expressão não linguísticas, como as tiras de bandas desenhada, exibem propriedades semelhantes, mas poucos se preocupam com o facto de que, um dia, elas irão substituir as formas convencionais de linguagem.

Para o Povo, pelo Povo

Desde que os emoji foram lançados no DoCoMo, em finais dos anos 90, eles permearam de forma consistente a nossa comunicação e cultura. Em 2015, o Oxford Dictionary selecionou pela primeira vez um pictograma como a sua Palavra do Ano: 😂. Em 2016, a Emojination realizou o primeiro evento sobre emojis, reunindo mais de 1000 artistas, programadores e adeptos de todo o mundo.

Enquanto os fundadores da Emojination, Jeanne Brooks, Jennifer 8. Lee e Yiying Lu desafiam o status quo do léxico emoji, percebemos por que é que a sua busca pela democratização dos emojis é importante. Eles são mais do que apenas ícones giros nos nossos telefones. Eles forçam-nos a confrontar a complexidade de nossa linguagem e os nossos preconceitos profundamente enraizados. Eles estão a ser usados pela Casa Branca. Eles até nos trouxeram traduções de clássicos literários altamente respeitados, numa iniciativa divertida que foi descrita como “incrivelmente inútil”. Eles expressam preocupações de alta e de baixa importância, cobrindo a distância daquilo que se vai comer ao jantar às questões políticas pelas quais se quer lutar.

São deliciosamente simples. São surpreendentemente complexos. E são para todos.