Simplesmente saiu-lhe, aparentemente do nada, depois do representante de Ohio, Tim Ryan, o ter desafiado sobre o seu conhecimento do Medicare for All, um plano abrangente para a transição dos EUA para um sistema de saúde onde um único plano administrado pelo governo oferece cobertura de seguro a todos os americanos.

“Mas não sabe isso. Não sabe isso, Bernie.

Sei sim, escrevi o raio do documento!

A plateia irrompeu em risos e aplausos. Não é a primeira vez que um político usa “raios” ou outra palavra feia para incutir o seu argumento com veemência, e como muitas vezes anteriormente, funcionou maravilhosamente.

Não sou alheio a palavrões. Eu venho do norte de Portugal, um lugar onde te sujeitas a ouvir um “foda-se” ou dois. Não é que a minha casa fosse um autêntico festim de palavrões – não era – e com certeza que não quero dizer que toda a gente no norte de Portugal diz palavrões a torto e a direito – não é verdade -, mas tendemos a fazê-lo um pouco mais frequentemente que os nossos vizinhos do sul.

Usamos para expressar uma variedade de emoções: dor, frustração e até mesmo a exibição ocasional de afeto. Mas mesmo assim, enquanto crianças, aprendemos que estas são palavras feias. Que dizer palavrões é inadequado, um refúgio do preguiçoso e inculto, o reflexo de uma educação de classe baixa.

Não tenho certeza se os pais acreditam mesmo nisso ou se apenas esperam evitar o constrangimento social de uma viagem inesperada até à escola, porque o seu filho de três anos acabou de deixou escapar “foda-se” no meio da cantina. No entanto, o facto de dizer palavrões ser um tabu é precisamente o motivo pelo qual gostamos de o fazer.

Nem todos os palavrões são parecidos, como explica Timothy Jay, professor de psicologia da Faculdade de Artesanato Liberais de Massachusetts, num artigo publicado na Associação para a Ciência Psicológica. Eles podem ser referências sexuais (foda-se), palavrões ou blasfémia (maldito), alusões ancestrais (bastards – bastardos), termos ordinários abaixo da norma e gírias ofensivas.

“Palavras tabus podem ir de ligeiramente ofensivas a extremamente ofensivas e as pessoas muitas vezes usam um eufemismo mais suave para substituir um palavrão quando estão em companhia mista (ou desconhecida)”, escreveu ele.

É tudo política

Embora seja verdade que a maioria de nós tende a suavizar o discurso sempre que não conhecemos a companhia presente, alguns estudos sugerem que dizer palavrões em público pode realmente ajudar a conquistar as pessoas. Por exemplo, este estudo de 2005 que revelou que usar a palavra “maldito” num discurso sobre a redução de mensalidades universitárias aumentou a capacidade de persuasão do discurso. Ou este estudo experimental de 2014 que demonstra que o uso palavrões por um político melhorou a impressão geral por parte dos eleitores.

No entanto, esse não foi sempre o caso. O estudo mais popular sobre o assunto durante os anos 70, 80 ou 90 mostra que os indivíduos que dizem palavrões são considerados indignos de confiança ou incompetentes. Mas, à medida que palavras de quatro letras se tornam mais predominantes nas músicas que ouvimos, nos livros que lemos, nos programas de televisão que vemos, e até mesmo entre os nossos representantes, elas tornam-se mais normais e aceitáveis na nossa cultura.

Os políticos não têm uma abordagem de indiferença para com a linguagem. Pelo contrário – eles estudam os seus discursos e pontos de discussão, palavra por palavra. Então, se eles estão a dizer palavrões, há uma boa razão para isso. Dizer palavrões age como um intensificador de fala, estabelece uma relação informal e amigável com o receptor. Ao falar como homens e mulheres comuns, sem a pompa e a pretensão do “inglês correto”, é mais fácil soar e parecer mais acessível.

O presidente Donald Trump é certamente conhecido pelos palavrões inflamados nas suas declarações: “Se eu aprovaria o afogamento simulado? Podem crer que aprovaria.” E eles são sempre muito bem recebidos pelo seu público, que é composto, na sua maior parte, por trabalhadores da classe operária baixa a média, que finalmente sente que está a ser ouvida. E os palavrões não são apenas ouvidos de um dos lados. Os democratas também gostam palavrões como quando Tom Perez, presidente do Comité Nacional Democrata, disse a uma plateia em Las Vegas que Trump “está a borrifar-se para a assistência médica”.

Um complexo código de amizade

Mas isso vai além da política.

Dizer palavrões pode realmente ser bom para nós, afirma Emma Byrne, que escreveu um livro sobre o assunto. Emma é uma cientista de robótica, cujo interesse pela neurociência a levou a mergulhar na ciência detrás dos palavrões. Usando estudos revistos por pares, ela enfatiza: “Eu creio que os palavrões são provavelmente uma das primeiras formas de linguagem que desenvolvemos, e eles têm-nos ajudado a lidar com a dor, a trabalhar juntos, a gerir as nossas emoções e a melhorar as nossas mentes.”

Ela defende que os humanos há muito perceberam que fazer certos sons alarmantes poderia prevenir alterações físicas, sinalizar ameaças ou certos estados emocionais e fazer os outros rirem. Por exemplo, no local de trabalho. “Da fábrica à sala de operações, os cientistas mostraram que as equipas que partilham um léxico vulgar tendem a trabalhar juntas de forma mais eficiente, sentem-se mais próximas e mais produtivas do que aquelas que não o fazem”, escreveu Byrne.

E a investigação apoia essa teoria. Houve psicólogos que descobriram que os palavrões no local de trabalho podem ter efeitos muito positivos, “incluindo alívio do stress, enriquecimento da comunicação e melhora da socialização”. Por outras palavras, supondo que não estás a disparar palavrões relacionados com género, raça, religião ou orientação sexual (às quais felizmente somos muito mais sensíveis), ou a usar o Gary da Contabilidade como o seu alvo, um “maldito” inofensivo aqui e ali pode de facto criar uma sensação de camaradagem.

Mas ainda mais interessante, Byrne observa que as mulheres às vezes recorrem à linguagem vulgar para afirmar a sua posição em escritórios dominados por homens, para “encaixarem”.

“Sendo uma mulher num campo dominado por homens, confio nela para me camuflar como um dos rapazes. Chamar um equipamento de merda é muitas vezes um ritual de passagem necessário quando eu entro numa nova equipa.”

Graças a uma longa e sexista história, disseram a Byrne, que dizer palavrões ainda é visto como um ato transgressivo de género. “É uma característica marcante de ser “um deles”, especialmente quando se é uma mulher.” Disseram-me, em várias ocasiões, que dizer palavrões “não é próprio de uma senhora”. É “feio quando vem de uma rapariga tão bonita.” As mulheres não devem dizer palavrões. Elas devem ser gentis, elegantes e aceitar cada adversidade e pontapé por baixo da mesa com a máxima elegância. Observadas, não ouvidas. E assim, de certa forma, dizer palavrões é realmente um ato de rebelião.

Essa merda dói

Palavras vulgares também podem aumentar a tua capacidade para suportar a dor, como descobriu Richard Stephens. Stephens é um professor assistente de Psicologia na Universidade de Keele e, em 2012, conduziu um ensaio onde os sujeitos mergulhavam as mãos em água gelada enquanto repetiam ou palavrões ou palavras neutras. Ele descobriu que os sujeitos que usavam palavrões podiam manter as suas mãos submersas quase 50% mais do que os outros sujeitos, e a dor que eles descreviam não era tão intensa. Eu nunca testei essa experiência, mas quando o meu dedo do pé choca contra todos os tipos de cantos, dizer palavrões é muito satisfatório.

Dizer palavrões vem de uma parte específica do cérebro, de acordo com o linguista Benjamin Bergen, que também escreveu um livro sobre isso. Ele descobriu que insultos e obscenidades não vêm de áreas que governam o discurso normal – a área de Broca, que produz palavras, e a área de Wernicke, que tem mais a ver com a compreensão da linguagem. Ele observou que os pacientes que apresentam danos nessas duas regiões geralmente desenvolvem afasia e podem ter problemas a falar, ler e escrever. Surpreendentemente, ainda podem dizer palavrões como o resto de nós – os palavrões não são processados no hemisfério esquerdo como o resto do nosso discurso. Muitos cientistas sugerem que os palavrões são processados em regiões do cérebro mais centrais – de um ponto de vista anatómico – mais primitivas, tipicamente associadas à emoção, ao instinto e ao controlo dos impulsos, como o sistema límbico e os gânglios basais.

Berger também desmentiu a ideia de que os palavrões prejudicam o desenvolvimento dos nossos filhos. Continuamos a dizer a nós mesmos e aos nossos filhos que essas palavras são feias, mas a ironia é que dizer palavrões é criação nossa. Essas palavras só são poderosas porque lhes demos poder. Dizemos aos nossos filhos que são más e, em vez de curá-los das suas aflições, estamos apenas a torná-las interessantes.

Há uma razão pela qual, sempre que viajamos para um país cuja língua não falamos, pedir comida e palavrões são sempre as primeiras palavras que queremos aprender. Para melhor ou para pior, os palavrões são poderosos. Eles dizem-nos muito sobre nós mesmos, sobre como os nossos cérebros e sociedades funcionam. E, no caso de Bernie Sander, podem sempre ser úteis para desprezar alguém que, em retrospetiva, teria sido melhor se tivesse ficado calado.