Numa cidade futurista, muito longe, existe uma sociedade utópica de cidadãos ricos que levam vidas despreocupadas, desconhecendo os trabalhadores que vivem no subsolo e operam as máquinas que governam a cidade acima. Um dia, o filho do fundador da cidade e o cérebro por trás das máquinas subterrâneas apaixona-se por uma rapariga da classe trabalhadora e decide ajudá-la, e aos restantes trabalhadores, a lutar por uma vida melhor. Temendo perder o seu poder, o pai dele procura a ajuda de um cientista maluco e constrói um robô que se parece com a rapariga que o seu filho ama e que serve para ajudá-lo a lutar numa revolução contra a classe trabalhadora, incitando o caos por toda a cidade.

Isto poderia facilmente ser o enredo de um filme de ficção científica contemporâneo mas, na verdade, é a história contada no filme Metropolis de 1927, onde a Inteligência Artificial fez a sua estreia no grande ecrã. O filme mudo alemão apresentava um robô humanóide programado para cumprir os esquemas malignos dos dois homens que o criaram.

Desde então, a IA tem sido um tema recorrente em filmes e programas de TV, mas a sua presença na ficção vai ainda mais longe.

De acordo com o relatório de narrativas de IA da Royal Society, o registo mais antigo conhecido de algo que lembra remotamente a IA pode ser encontrado na Ilíada de Homero. Nele, Hefesto, o deus dos ferreiros, constrói “empregados feitos de ouro, que pareciam humanos vivos.” O deus também é creditado com a criação de Talos, um robô gigante de bronze que protegia as margens de Creta dos ataques dos invasores.

Nos séculos que se seguiram surgiram mais histórias de máquinas inteligentes que descreviam cavaleiros de cobre vivos que guardavam portais secretos ou cabeças de bronze que poderiam responder a quaisquer perguntas que os humanos lhes fizessem. Enquanto as criações de Hefesto eram mais ou menos benéficas para as pessoas, as histórias mais recentes terminavam mal, com a IA a ser destruída ou os seres humanos a serem enlouquecidos por ela ou, por fim, mortos pelas suas próprias criações.

Não importa o quanto voltas atrás na história, avança para hoje e verás que as narrativas são muito semelhantes. O próprio tópico da rebelião de máquinas contra seres humanos foi revisitado várias vezes em filmes, como 2001: A Space Odyssey ou The Terminator.

O relatório da Royal Society estabelece outros temas comuns nas narrativas de IA. Há uma tendência para antropomorfizar a IA de várias formas, seja representando as personagens como versões metálicas de humanos, como o C-3PO do Star Wars ou como o robô em Metropolis; dando-lhes corpos humanos de género diferentes, em oposição a uma figura andrógina, por exemplo a Ava de Ex Machina de 2014 ou os anfitriões robóticos de Westworld; e, finalmente, fazendo com que os robôs mostrem até os mais pequenos traços humanos reconhecíveis, como Wall-E e EVE.

O robô Maria de Metropolis (1927)

Esta forma de realização da IA não é apenas uma maneira mais fácil de representar estes personagens nos conteúdos visuais, permitindo que os atores humanos assumam esses papéis, mas também ajuda os espectadores a se identificarem com eles.

Outra narrativa comum da IA é a visualização de um futuro utópico ou distópico, em que as máquinas dominaram os seres humanos ou oferecem a sua única hipótese de sobrevivência. Por fim, há uma falta de representação dos diferentes tipos de IA existentes na vida real, com a ficção a focar principalmente nos tipos de IA com os quais os humanos são capazes de estabelecer uma ligação. Pensa, novamente, na Ava de Ex Machina ou na voz de Scarlett Johansson em Her.

Apesar de filmes e programas de TV serem ficção, ainda contribuem para a maneira como o público encara a tecnologia de IA. A menos que trabalhes na área ou estejas realmente interessado no assunto, é muito mais provável que acabes por ir ao cinema numa tarde chuvosa de sábado e vejas um filme de ficção científica com um nome apelativo ou ator principal atraente, do que ler sobre os estudos mais recentes sobre aprendizagem de máquinas e algoritmos de reconhecimento facial.

No entanto, estas perceções são muitas vezes desconectadas da realidade do estado da tecnologia de IA. O relatório da Royal Academy explica:

Expectativas e medos exagerados sobre a IA, juntamente com uma ênfase excessiva nas representações humanóides, podem afetar a confiança e as perceções do público. Podem contribuir para um debate desinformado, com consequências potencialmente significativas para a investigação, financiamento, regulamentação e receção da IA.

Mas, novamente, isto é ficção; o seu objetivo final é entreter o público e não ser uma fonte confiável de informações. No entanto, se leres ativamente as secções de tecnologia, ciência ou negócios da tua fonte de notícias preferida, provavelmente estarás a procurar informações precisas e não tendenciosas sobre o assunto. E é aqui que as coisas se complicam, pois as perspectivas e temas predominante encontrados na ficção costumam aparecer em textos não ficcionais.

Notícias falsas

Um estudo sobre as tendências a longo prazo na perceção pública da IA, por Ethan Fast e Eric Horvitz, analisou artigos e menções à IA no New York Times durante um período de 30 anos, concluindo que os tópicos relacionados com IA aumentaram desde 2009 e tendem a ter um tom mais otimista. No entanto, existem preocupações específicas em torno da IA que têm aumentado.

Há alguns anos, uma equipa de investigadores da unidade de Investigação em Inteligência Artificial do Facebook publicou um artigo sobre os bots que eles estavam a desenvolver que conseguiam simular diálogos do tipo negociação. Na maioria das vezes, faziam frases coerentes, mas ocasionalmente geravam declarações sem sentido.

Os investigadores do Facebook perceberam que os bots estavam a gerar frases fora dos parâmetros do inglês falado, que eles não tinham incluído no software, resultando no desenvolvimento de um idioma inglês-máquina que os bots começaram a usar para comunicar uns com os outros. Esta foi considerada uma descoberta bastante interessante entre a comunidade de investigadores em IA, mas não necessariamente inovadora.

Conforme relatado pelo The Guardian, a história foi contada cerca de um mês depois pela Fast Company, que a recontou sob o título “A IA está a inventar idiomas que os seres humanos não conseguem entender. Devemos acabar com isso?”. O Sun também publicou um artigo sobre isso, alegando que “os especialistas consideraram o incidente emocionante, mas também incrivelmente assustador”. Outras manchetes , como “Os engenheiros do Facebook entram em pânico e desligam a IA após bots desenvolverem a sua própria linguagem” e “Os robôs de Inteligência Artificial do Facebook foram desligados depois de começarem a conversar entre si na sua própria língua” , concentram-se na falsa alegação de que toda a investigação tinha sido cancelada porque os bots tinham desenvolvido a sua própria linguagem não humana. Os bots foram, de facto, desligados, mas porque as investigações tinham como objetivo desenvolver bots que pudessem negociar com as pessoas e os resultados não foram os esperados.

A maioria dos relatórios sobre a experiência do Facebook contou a história em torno de uma perspetiva indutora de medo, semelhante a narrativas ficcionais que contam histórias sobre os males iminentes de máquinas artificialmente inteligentes que estão a tentar apanhar-nos e exterminar toda a humanidade. No entanto, os especialistas concordam que não parece plausível que os perigos mais iminentes da IA venham de uma super inteligência ou que as máquinas se tornem mais inteligentes que os humanos em breve.

É por isso que eles acreditam na necessidade de uma mudança na cobertura atual da IA pelos meios de comunicação. Zachary Lipton, professor assistente do departamento de Machine Learning da Universidade Carnegie Mellon, conversou com o The Guardian sobre os bots do Facebook, dizendo que há uma tendência de transformar a investigação numa “porcaria sensacionalizada”. Ele está a fazer a sua parte mantendo um blog no qual tenta “contrabalançar e desconstruir algumas das notícias sensacionalistas de IA mais prejudiciais”.

Esta desconexão entre a realidade da tecnologia de IA e a maneira como é retratada pelos meios de comunicação, tanto nas narrativas ficcionais quanto nas não ficcionais, também é abordada no relatório de narrativas de IA da Royal Society. Assim como Lipton, a Royal Society tem tentado mudar o diálogo público sobre a IA para um mais informado. Em 2016 e 2017, a Royal Society organizou o primeiro diálogo público sobre tradução automática no Reino Unido. Reuniu investigadores e audiências demograficamente distintas, num esforço de fornecer informações precisas às pessoas e também de entender melhor que tipo de perguntas elas têm e tornar a comunicação da IA mais envolvente.

A realidade é mais estranha que a ficção

As consequências de um público desinformado, diz a Royal Society, vão além do medo irrealista e incutido de um apocalipse causado pela IA. O falso pavor em torno de um futuro distópico pode contribuir para um redirecionamento da conversa pública para não-questões como a dominação de robôs, desviando a atenção de questões reais, como preocupações com a privacidade nos algoritmos de reconhecimento facial ou a perpetuação de preconceito e discriminação de género como resultado da aprendizagem de máquinas através de algoritmos tendenciosos. Não apenas isso, mas os falsos medos na sociedade também podem levar a uma regulamentação excessiva que sufoca a inovação em certos sectores, como a investigação sobre o desenvolvimento de algoritmos mais justos e a falta de financiamento.

Lipton concorda que as pessoas têm medo das coisas erradas e não é apenas o público em geral, mas também os políticos e os decisores.

Há decisores que se reúnem para discutir os direitos dos robôs quando deveriam falar sobre a discriminação na tomada de decisões algorítmicas. Mas este assunto é realista e sóbrio, pelo que muitas pessoas não se interessam.

No outro extremo do espectro, as esperanças de um futuro utópico em que as máquinas, por exemplo, libertem os humanos do fardo do trabalho, podem criar falsas expectativas em relação à tecnologia de IA. Caso as expectativas não se cumpram, isto pode prejudicar a confiança do público não apenas na IA, mas também nos seus investigadores, considerando-os menos credíveis.

Nas narrativas ficcionais, essas questões delicadas e complexas são mais difíceis de se transformar numa história cativante, de modo que geralmente são deixadas de fora.

Mas nem todas as narrativas ficcionais são más. Além do fator de entretenimento imediato, elas são capazes de nos consciencializar de tópicos sobre os quais talvez não estejamos inclinados a pensar de outra maneira. No entanto, isso não significa que devemos absorver o que vemos nos filmes ou vemos ou lemos nas notícias, sem nenhuma cautela. Todos nós devemos fazer um esforço coletivo para procurar mais informações de fontes variadas e confiáveis e acompanhar os avanços tecnológicos na IA. Se uma revolta de máquinas acontecer, talvez tenhamos conhecimento suficiente para sairmos vivos.