Em fevereiro de 2014, a Unbabel estava apenas a começar. Os outros quatro fundadores e eu estávamos a meio do financiamento de empreendimentos do YCombinator, um programa intensivo de três meses que antecede um dia de demonstração, quando todas as startups lançam os seus produtos ou serviços para um público de investidores e imprensa.

Estávamos a morar em Mountain View, a uma curta distância de bicicleta da NASA e da Google, todos amontoados num pequeno apartamento de dois quartos. Também não foi por acidente; era suposto passarmos muito tempo juntos num espaço fechado. Acordávamos, trabalhávamos, almoçávamos enquanto conversávamos sobre trabalho, trabalhávamos novamente, conversávamos sobre trabalho durante todo o jantar e trabalhávamos mais um pouco. Quase não há tempo para mais nada quando se está a tentar montar um protótipo funcional em apenas dez semanas.

Mas esse não foi o caso naquela noite. Era dia 13 de fevereiro, véspera do dia dos namorados. André Silva, um developer e o nosso primeiro funcionário, ficou a viver connosco durante algumas semanas. Ele achou que seria engraçado criar uma página inicial simples, onde as pessoas pudessem traduzir uma mensagem de amor para enviar aos seus mais que tudo. Amor a conquistar barreiras e essas coisas.

André e Bruno Silva, o nosso fundador e chefe de design, rapidamente se interessaram pela ideia. Infelizmente, ela nunca viu a luz do dia. O André acabou por adormecer no seu teclado – os amantes de todo o mundo teriam que encontrar outra maneira de expressar o seu amor.

A inovação junta-se à noite de pizza

Avancemos alguns meses no tempo e não estávamos menos sobrecarregados com trabalho do que naquele inverno, em Silicon Valley. Estávamos a construir o produto, a assinar clientes, a corrigir coisas o mais rápido possível. Os nossos trabalhos estavam maioritariamente a reagir ao que estava a acontecer – algo que acontece a todas as startups numa fase inicial.

Mas, e se reservássemos algum tempo todas as semanas para usar a tecnologia da Unbabel para criar algo interessante, útil ou ambos? Projetos que tínhamos em mente, mas nunca tivemos tempo para implementar, ferramentas que nos poderiam ajudar de alguma forma, ideias completamente do calor do momento, mesmo que fossem irracionais, inviáveis e impraticáveis. Queríamos um espaço para ser criativo, não reativo.

E assim, a saga da véspera do Dia dos Namorados deu lugar à noite de pizza na quarta-feira. Quem quisesse trabalhar num projeto paralelo poderia permanecer na quarta-feira após o expediente, para comer uma pizza deliciosa e trabalhar num protótipo que poderia apresentar à empresa posteriormente.

À medida que a ideia do Night Lab crescia, e mais pessoas se juntavam e participavam nela, não fazia mais sentido restringi-lo às noites de quarta-feira – muitas pessoas estavam interessadas em trabalhar nos seus próprios projetos, por isso, decidimos que o Night Lab era algo que poderia ser feito em qualquer dia da semana que fosse desejado. E assim continuou todos estes anos. Fique até tarde, coma uma pizza e, no final do trimestre, votaremos na melhor iniciativa, que será reconhecida com um prémio de 1000$.

Não me interpretem mal, tenho duas filhas com quem gosto muito de passar tempo. E todos os nossos colegas de trabalho têm as suas famílias, amigos, animais de estimação e hobbies. Mesmo que só seja ver Naruto pela centésima vez. O Night Lab não pretende atrapalhar o equilíbrio entre vida pessoal e profissional de ninguém, apenas fornece um espaço onde as pessoas se podem juntar com os seus colegas para construir o que quer que seja que esteja a surgir nas suas mentes.

O Night Lab ao longo dos anos

Cinco anos e muitas pizzas depois, vimos projetos incríveis trazidos à vida. Houve o Salvadorable, um reprodutor de vídeo que traduziu a letra de Amar PelosDois, de Salvador Sobral, a música portuguesa vencedora da Eurovisão, para 17 idiomas.

Houve o Unbabel Voice, um sistema de atendimento automático que usava a nossa integração de transcrição e tradução para permitir que qualquer pessoa telefonasse para esse número e traduzisse qualquer mensagem de voz em qualquer um dos idiomas suportados.

Houve a Unbabylon, uma página inicial que comemorava a nossa diversidade de nacionalidades, colocando literalmente todos os funcionários no mapa. Até a ferramenta Paper2Pdf, de curta duração mas extremamente popular, que nos permitiu ultrapassar muitos meses com escassez de designers, na qual qualquer um poderia criar “one pagers” a partir de qualquer documento do Dropbox Paper.

E, no entanto, há alguns meses atrás, a tradição como que fracassou. Estávamos numa fase de grande crescimento – havia muitas dores de crescimento, reestruturação de equipas, novas contratações – e o Night Lab era a última coisa em que pensávamos. Apesar da apresentação anterior não ter sido há muito tempo, no final de maio de 2019, mais da metade das pessoas que trabalhavam na Unbabel nunca tinha visto um. De repente, eu tinha pessoas a questionar-me porque ouviram alguém falar sobre o Night Lab e não sabiam o que era aquilo.

E assim, decidimos trazê-lo de volta.

E voltamos outra vez

Geralmente, as empresas de software têm equipas especializadas cuja principal tarefa é inovar. Na Unbabel, essa equipa é chamada de Labs – são os responsáveis por apresentar novas e interessantes aplicações para a nossa tecnologia. Mas a inovação não deve ser isolada numa equipa. Paulo Dimas, o vice-presidente de Inovação de Produtos da Unbabel, acredita que esse é um dos principais desafios de qualquer empresa.

O Night Lab ofereceu algum alívio – abriu a inovação para todos, mesmo nos lugares mais inesperados. Raramente havia uma iniciativa que não era multifuncional. Tínhamos developers a trabalhar com vendedores, linguistas a trabalhar com profissionais de marketing – cada projeto era produto do trabalho coletivo.

Mas o Night Lab estava a enfrentar um problema. O que fazer com todas estas ótimas ideias? Algumas permaneceriam vivas para que as pessoas as usassem como bem entendessem, mas muitas seriam abandonadas após a apresentação. A Unbabel.org, por exemplo, foi uma ideia muito ambiciosa do Night Lab que, inspirada no excelente trabalho realizado por organizações como a Translators Without Borders, propôs a criação de um braço sem fins lucrativos da Unbabel, o qual forneceria as nossas traduções, movidas a IA e humanamente refinadas, gratuitamente em resposta à crise humanitária em desenvolvimento nos últimos anos. Mas na altura éramos cerca de 50 funcionários. Não tínhamos as pessoas, habilidades ou recursos legais para assumir um projeto tão desafiante.

Fechar o ciclo da inovação

Mas, nesta etapa, podemos ter uma abordagem mais prática e levar estes protótipos até o fim. E podemos fazer isso criando três caminhos diferentes:

  1. Se for uma ferramenta simples ou uma página de destino, fornecer a banda necessária para que permaneça ativo.
  2. Se for algo prático que possa ser integrado num roteiro de produto, o gerente de produto deve ser o proprietário.
  3. Se for algo um pouco mais ambicioso, com um claro potencial de negócios para se tornar um produto ou serviço viável, o projeto deve ir para o Labs, onde a equipa o incubaria e o transformaria num produto ou serviço completo.

Numa entrevista sobre como o Labs funciona , Paulo explica este processo:

Uma das coisas que aprendemos é a importância de incubar uma equipa nos Labs. Quando decidimos que a nossa equipa tem todas as disciplinas, quando o lançamento do produto estiver próximo, quando sentirmos que isto será grande, então começaremos a incubar uma equipa no interior do Labs, uma equipa que depois se tornará autónoma.
O negócio da inovação

E, de facto, isso já aconteceu antes. A Unbabel Cast, um protótipo de uma aplicação móvel que permitiu a transcrição e a tradução quase em tempo real, introduzida numa apresentação do Night Lab em abril de 2017, acabou por evoluir para um produto real.

Se deixares a inovação vir de alguém dentro da tua empresa, se os encorajares a trabalhar em novas ideias e lhes deres espaço para ver onde vão, fechas o ciclo. Essa é a ideia, pelo menos. Vamos ver onde isto nos leva.