Foi na manhã anterior à véspera de Natal em 1823 que um poema intitulado “A Visit from St. Nicholas” foi publicado por um autor anónimo no jornal de Nova Iorque, Troy Sentinel. Conta a história de como todos os anos, na noite anterior ao Natal, São Nicolau – Pai Natal – viaja pelo mundo com a ajuda das suas fiéis amigas renas para visitar as nossas casas, descer a chaminé e colocar presentes debaixo da árvore.

O poema tornou-se famoso após a sua linha de abertura – Foi na noite anterior ao Natal – que muitas pessoas confundem com o seu nome real. Outra questão de debate é o seu verdadeiro autor.

Clement Clarke Moore foi identificado como o poeta na década de 1830, após ter surgido uma história sobre alguém – uma governanta, um familiar ou um amigo, de acordo com diferentes relatos – que teria enviado o texto para publicação no jornal. O próprio Moore apresentou-se como autor, incluindo-o num livro de poemas de 1844. Desde então, tem sido incluído nas antologias oficiais da sua obra.

Mas logo surgiram rumores sobre outro possível autor do poema: Henry Livingston Jr. Não foi o próprio Livingston quem reivindicou a autoria do poema, mas a sua família, que disse que este recitava estas linhas muitos anos antes de serem publicadas. Não apenas isso, mas os seus filhos disseram que estavam na posse do manuscrito original do poema. Isto é, até a casa da família ter ardido num incêndio e as provas terem desaparecido.

Então quem é o autor?

Clement Clarke Moore parece a escolha óbvia. Afinal, ele foi o único que assumiu a elaboração do poema. Em 1844, ele escreveu uma carta ao editor do jornal New York America, na qual admitiu ter escrito para divertir os seus filhos, não para publicação. No entanto, reivindicou-o como sua propriedade literária. No mesmo ano, incluiu-o no seu livro “Poemas“.

Mas mesmo antes disso, já outros tinham sugerido que ” A Visit from St. Nicholas” seria da sua autoria. Orville Holley, editor do Troy Sentinel àdata da publicação do poema, descreveu o autor como “um nativo e atual residente da cidade de Nova Iorque” e como “um cavalheiro que tem mais mérito como académico e escritor do que muitos com pretensões mais ruidosas”. Embora tenha sido submetido para publicação de forma anónima, o poema foi enviado por um conhecido de Moore, através do qual o editor poderia ter feito essa ligação. A sua descrição coincide com outras de Moore, que foi de facto um académico no Seminário Teológico Geral de Nova Iorque. Não apenas isso, mas numa entrada de um diário datada de 1833, um dos seus alunos referiu-se a uma figura de São Nicolau, explicando como ela correspondia à descrição do homem de Moore no seu poema. E enquanto isto não prova nada, pode sugerir a reivindicação de Moore da autoria do poema numa das suas aulas, mais de dez anos antes de fazê-lo publicamente.

Outras publicações contemporâneas também reconhecem Moore como autor de ” A Visit from St. Nicholas ” antes da sua reivindicação de autoria. Em 1837, foi incluído no “New York Book of Poetry”, com o seu nome, sendo depois publicado em vários jornais.

Moore morreu em 1863 e era conhecido na época como o pai do Pai Natal nos EUA.

Mas em 1886, Cornelia Griswold Goodrich fez a primeira tentativa de provar que Henry Livingston Jr. era o verdadeiro autor de ” A Visit from St. Nicholas“. Ela era sua bisneta e reunira vários dos seus outros poemas para mostrar ao historiador Benson Lossing, que os considerava insuficientes para apoiar o seu argumento. A reivindicação da família à autoria de Livingston foi tornada pública novamente em 1899, quando o seu neto, Henry Livingston, de Babylon, Long Island, falou disso ao seu amigo Simon Cooper, que, por sua vez, escreveu ao The Brooklyn Daily Eagle Sun para dar conta da alegada verdadeira autoria do poema .

A carta no jornal colocou Cornelia e Henry, de Babylon, em contacto. Numa das cartas que lhe endereçou, ele afirmou que o seu pai lhe dissera que recordava Livingston a recitar o poema para si e para os seus irmãos no início do século XIX. Ele também disse que o seu pai estava na posse do manuscrito original, que foi destruído quando a casa da família ardeu num incêndio em 1847.

O próprio Livingston não tomou crédito pelo poema enquanto estava vivo e não há histórias de outros membros da família para confirmá-lo.

Mas a autoria de Moore em relação à ” A Visit from St. Nicholas ” foi mais recentemente questionada por alguém sem ligações a Livingston. No seu livro “Author Unknown”, o professor Donald Foster utiliza uma análise textual, juntamente com provas externas fornecidas pela hexaneta de Livingston, Mary Van Deusen, para provar que Moore não poderia ter sido o autor e que Livingston é uma aposta muito mais provável.

Segundo Foster, o estilo do poema era diferente de tudo o que Moore já havia escrito, tanto em termos de estrutura – um tetrâmetro anapéstico – como em termos de conteúdo. A obra de Livingston revela um uso mais amplo do tetrâmetro anapéstico, mas Moore também escreveu alguns poemas com esse formato, como ” The Pig & The Rooster“. No entanto, o conteúdo desse poema e de outros que dirigiu às crianças, na análise de Foster, não poderia ter sido escrito pelo mesmo homem que escreveu o poema de Natal. Os seus temas são muito mais sombrios e obscuros – por exemplo, no poema em que Moore exorta os seus filhos a “olharem para o seu retrato e lembrarem-se dele depois de ter ido para o túmulo”.

A análise textual de Foster sobre ” A Visit from St. Nicholas “, revela diferenças mais substanciais entre o poema e o restante do trabalho de Moore. No poema de Natal, “tudo” é usado tantas vezes como advérbio e como pronome. Depois de aparecer como advérbio quatro vezes, é usado cinco vezes como pronome – uma proporção quase uniforme. Na poesia de Moore, segundo Foster, “os pronomes superam os advérbios à razão de 10 para 1”. “A Visit from St. Nicholas ” é, portanto, muito mais consistente com os outros poemas de Livingston, onde podemos encontrar o mesmo rácio entre pronomes e advérbios exibido no poema de Natal.

A escolha das palavras é outro fator importante. O poema termina com a frase “Feliz Natal a todos e boa noite a todos!”. Na época, desejar um “feliz” Natal era raro, em oposição a um “alegre” Natal, que era comum na América. Não é raro encontrar edições do poema onde “feliz” foi substituído por “alegre”, para torná-lo mais adequado à época. O poema de Natal é tido como a primeira vez que “Feliz Natal” foi usado, mas , numa carta de Livingston para a sua primeira mulher, Sally Welles, escrita 50 anos antes da publicação de ” A Visit from St. Nicholas “, ele deseja-lhe um “feliz Natal”. Para Foster, essa é mais uma prova de que Moore não poderia ter sido o autor.

Há também que considerar as origens holandesas de Livingston – a sua mãe era holandesa – o que explicaria muitas referências contidas no poema. As mais facilmente reconhecidas são os nomes de duas renas, Dunder e Blixem, holandês para “trovão” e “raio”. O cachimbo que São Nicolau fuma no poema também faz parte do hábito dos marinheiros holandeses de fumar tabaco dum cachimbo que remonta a 1748. É muito mais provável que um descendente holandês inclua costumes e idioma holandeses num poema, do que alguém sem qualquer ligação a eles. Os defensores de Moore argumentam que o seu relacionamento com Washington Irving explica que ele poderia ter obtido as suas referências holandesas de A History of New York, de Irving, onde ele também menciona São Nicolau a fumar um cachimbo.

Apesar de haver argumentos a favor e contra os dois autores, nenhum dos lados fez uma afirmação forte o suficiente para nos dar uma resposta clara. Quase 200 anos depois, a identidade do autor de ” A Visit from St. Nicholas ” continua a ser um mistério. Mas mesmo que o mistério não seja resolvido, o poema vai sempre moldar a nossa imaginação coletiva sobre o que acontece na véspera de Natal.