Quando a Monotype lançou a primeira atualização, em 35 anos, do tipo de letra favorito da comunidade global de designers – Helvetica – sentei-me e esperei pacientemente que os nossos designers reagissem. No entanto, a mensagem do Slack onde a notícia foi partilhada teve apenas um emoji de ponto e vírgula, um emoji de surpresa e um emoji de coração e nenhum deles foi a reação de um designer às notícias. A menos que tenham tido uma crise coletiva num canal privado, podemos assumir que gostaram da nova Helvetica Now.

Eu estava à espera de uma reação, porque as pessoas que sabem de tipografia, tendem a ter opiniões muito enérgicas sobre o assunto. Dir-te-ão exatamente porque não podes usar Geórgia numa apresentação do Keynote ou porque Tahoma funciona melhor se estiver definida para tamanho 12 em vez de 11. Alguns insistirão em explicar que a Arial não passa de uma imitação barata da Helvetica. A maioria concordará que, em nenhuma circunstância, deves usar Papyrus ou Comic Sans.

A última é o exemplo infalível de quão mau pode ser o design de um tipo de letra, apesar de ter sido desenvolvido com a melhor das intenções. O seu criador, o designer de tipos de letra Vincent Connare, estava, na altura, a trabalhar na Microsoft e achava que havia algo no recentemente lançado Microsoft Bob – uma interface mais amigável para os sistemas operacionais Windows – que simplesmente não era suficientemente amigável. Era o tipo de letra. Era demasiado formal para uma interface que apresentava uma sala de desenho animado e personagens que podiam ter saído de um programa infantil 1990s. Então, decidiu criar um tipo de letra mais identificável, baseado nas bandas desenhadas da DC e da Marvel, que gostava de ler. E nasceu a Comic Sans. Pouco tempo depois, o Microsoft Bob foi descontinuado, mas a Comic Sans, a sua má reputação e a nossa aversão a ela continuam vivas.

Mas se não fosse pela reação coletiva à Comic Sans desde o seu início, em 1994, ainda teria o mesmo efeito negativo nos leitores de hoje em dia? E como é que os tipos de letra se tornaram tão poderosos que, nalguns casos, são mais importantes que o próprio texto?

Porque a aparência é importante

A 9 de julho de 2012, o escritor e cineasta Errol Morris publicou um artigo no blogue “The New York Times Opinionator”, intitulado “É otimista ou pessimista?” Incluía uma breve passagem do livro de David Deutsch, ” The Beginning of Infinity “, sobre a improbabilidade da Terra ser atingida e destruída por um asteroide. E depois Morris fez uma pergunta aos leitores “É verdade que vivemos numa era de segurança sem precedentes?” Os leitores selecionavam “sim” ou “não” e enviavam as suas respostas, o que determinaria se eram realmente otimistas ou pessimistas.

Reviravolta na história: Morris não estava a tentar avaliar se os leitores pensavam que os seus copos estavam meio vazios ou meio cheios. De facto, a frase tinha sido apresentada aos leitores em diferentes tipos de letra – Baskerville, Computer Modern, Georgia, Helvetica, Comic Sans e Trebuchet. O que Errol queria determinar era se tipos de letra diferentes tinham ou não diferentes impactos nos leitores e influenciavam a sua opinião em relação à veracidade da citação.

Ele concluiu que sim. Aqueles que leram a frase em Baskerville eram mais propensos a concordar com ela do que aqueles que leram em Helvetica ou Comic Sans. David Dunning, professor de psicologia da Universidade de Cornell, que ajudou Morris a projetar esta experiência, explica que “os tipos de letra têm personalidades diferentes” e não é uma surpresa que Baskerville, um tipo de letra mais estabelecido e formal, pareça mais fiel aos leitores do que o infantil Comic Sans.

Mas, Morris não era o único a fazer experiências em torno da premissa de que as pessoas associam tipos de letra diferentes a personalidades distintas. Em 2006, Phil Renaud, um estudante da Universidade de Windsor, já tinha escrito sobre um teste não intencional que efetuara sobre o mesmo tópico.

Durante o seu sexto semestre na universidade, Renaud percebeu que estava a ter melhores notas do que o habitual nos seus trabalhos, apesar de não ter dedicado mais tempo aos seus estudos no final do curso. Muito pelo contrário: foi durante o segundo ano que ele teve mais tempo livre para estudar e, no entanto, esse também foi o período em que as suas notas desceram. Renaud, que guardava cópias de todos os seus ensaios e artigos, decidiu procurar um padrão nas suas notas. A única explicação possível que encontrou, foi o tipo de letra com que escreveu os artigos.

De um total de 52 ensaios, 11 eram em Times New Roman e tinham média A-, 18 em Trebuchet MS com média B-, e 23 em Georgia, com média A. Numa tentativa de explicar este fenómeno, Renaud escreveu:

A Georgia é suficiente como o Times para manter o seu espírito académico e é suficientemente diferente para ser um alívio para o aluno. Trebuchet parece desencadear um gatilho negativo, talvez apenas com base no facto de que não é tão fácil de ler em papel, talvez pelo facto de parecer algo saído de um blog e não de uma revista académica.

E, embora não tenha conduzido esta experiência deliberadamente ou não pensasse que um professor conscientemente daria a um artigo escrito em Trebuchet uma nota mais baixa do que daria um artigo escrito em Georgia, Renaud acredita que é possível que, a um nível subconsciente, “uma pessoa vê uma fonte com serifas e pensa “adequada, académica”, e vê uma fonte sem serifas e pensa “o foco está no estilo, não na substância; deve faltar integridade.”

A forma como as pessoas costumam responder às informações escritas no Comic Sans não é tão subconsciente. Talvez seja o tipo de letra que origina as reações mais negativas nos leitores.

Quando o CERN confirmou a existência do Bóson de Higgs, eles anunciaram-no ao mundo numa apresentação escrita em Comic Sans. As pessoas ficaram tão enfurecidas com isto que, passada uma hora após o anúncio, o #ComicSans estava na moda no Twitter, enquanto o #GodParticle – um tópico muito mais importante – foi deixado para trás.

Apenas o meu tipo de letra

Do ponto de vista do design, o Comic Sans é um tipo de letra mal projetado que é desagradável aos olhos. Há alguns anos, o designer e autor David Kadavy explicou exatamente o porquê no ” Design for Hackers“.

As letras Comic Sans são desproporcionais quando se trata do seu “peso visual” ou “textura”, que é o que determina a legibilidade de um tipo de letra. Também tem um “ajuste de letra” pobre, que é a “consideração dada às formas de letra para permitir que elas sejam ajustadas de maneira uniforme”. Quando um tipo de letra é projetado dessa maneira, pode resultar em intervalos desajustados entre determinadas letras e em espaçamento variável entre elas.

Mas, estes aspetos da Comic Sans, que a tornam um dos maiores erros de design, provavelmente serão ignorados por um olhar não educado e não são a razão que leva as pessoas a considerarem a fonte tão desagradável.

Para o leigo, a Comic Sans deve a sua má reputação não à maneira como foi projetada, mas ao seu uso difundido e geralmente fora de contexto. Desde que o Microsoft Bob o introduziu no mundo, o tipo de letra começou a ser fornecido com o Microsoft Windows e chegou às mãos de utilizadores de computadores que, antes disso, tinham apenas uma escolha muito limitada de tipos de letra. Qualquer opção de fonte disponível, incluindo a Comic Sans, agora pode ser usada em todos os tipos de textos, de jornais escolares a postais de Natal e letreiros de lojas. Foi esse uso generalizado, mesmo em documentos formais e sérios, que deu à brincalhona e despretensiosa Comic Sans a sua fama de ser infantil e inapropriada.

É também por isso que associamos outros tipos de letra à formalidade, seriedade ou credibilidade. O Times New Roman, por exemplo, foi originalmente encomendado pelo jornal britânico The Times em 1931, mas expandiu-se para a impressão de livros e publicação em geral. O tipo de letra também foi disponibilizado no Microsoft Windows e rapidamente se tornou uma escolha popular para documentos escolares ou outros documentos sérios. Se era usado por um jornal e por editores, deveria ser uma escolha sensata.

O mesmo vale para Baskerville, o tipo de letra em que o texto parecia o mais fiel aos leitores na experiência de Errol Morris. Remonta ao 1750s, quando foi projetado por John Baskerville, um empresário inglês que embarcou numa missão para produzir livros de alta qualidade na altura em que a impressão de livros era feita com um padrão baixo e em tipos de letra conservadores. E embora possa ter sido revolucionário na época, a Baskerville ainda transmite a sensação de Velho Mundo que associamos a livros antigos e a sabedoria.

A nossa imaginação coletiva está repleta de associações subconscientes a diferentes tipos de letra, o que nos faz saber, quase instintivamente, que tipo de letra escolher para cada ocasião. Isso não quer dizer que, a forma como as fontes são desenhadas, não tem influência. Isso afeta a visibilidade, ou a facilidade com que compreendemos os caracteres, e a legibilidade, a facilidade com que compreendemos a escrita, que é processada pelos nossos olhos e cérebro durante a leitura de um texto e a torna uma tarefa mais ou menos difícil, dependendo do tipo de letra em que está escrito. Mas, quando se trata de determinar se um tipo de letra é bom ou mau, o seu peso visual, de facto, não é importante.

No final, tudo depende do contexto e do conhecimento que se tem do público-alvo. Podes passar horas a elaborar o texto perfeito e depois estragar tudo, apresentando-o de uma maneira que simplesmente não faz sentido nessa situação. Provavelmente não enviarias convites para a festa de aniversário de uma criança de 5 anos escrita em Times New Roman, mas o Comic Sans não seria uma escolha tão terrível. Os adultos podem achar feio, mas as crianças acham brincalhão e divertido. Assim como Vincent Connare pretendia que fosse.